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Zero2Infinity teste avec succès le lancement de son prototype Bloostar

Astronomie : Zero2Infinity teste avec succès le lancement de son prototype Bloostar

Fondée en 2009, la société aérospatiale privée Zero2Infinity - dont le siège est à Barcelone, en Espagne - a été créée dans le but de fournir des charges utiles orbitales et de proposer du tourisme spatial dans les limites de son budget. Mais contrairement à vos sociétés aérospatiales conventionnelles (SpaceX, Blue Origin, Orbital ATK, etc.), leur plan est de faire tout cela à l’aide de ballons stratosphériques de haute altitude.

Le 1er mars, l'équipe Zero2Infinity a franchi une étape majeure en déployant un prototype d'artisanat «rockoon» provenant de l'installation de l'Institut national des technologies aérospatiales (INTA) à El Arenosillo, en Espagne. Connu sous le nom de Bloostar, cet engin en deux étapes (composé d'un ballon et d'une fusée) est l'une des dernières technologies visant à réduire considérablement les coûts de lancement de personnes et de charges utiles dans l'espace.

Comme son nom l'indique, le bateau Bloostar consiste en un ballon de premier étage qui transporte un lanceur à une altitude d'environ 40 km (25 mi), où il engage ensuite son moteur. En adoptant une attitude qui correspond à deux fois l’altitude de croisière des avions commerciaux, les roquettes sont capables de réduire leur taille et la quantité de propulseur nécessaire pour placer des charges utiles en orbite.

Le lanceur lui-même est composé d’un ensemble de moteurs à carburant liquide disposés en configuration concentrique, qui sont ensuite fixés à la charge utile centrale. Chaque tore fonctionne comme une étape lors de l’ascension de la fusée, qui s’enflamme une fois atteint l’altitude de déploiement. Une fois que toutes les phases de la fusée sont terminées, la charge utile est terminée, elles retournent toutes sur Terre avec le ballon où elles ont été récupérées.

À cet égard, le Bloostar utilise une technologie similaire à celle que United Launch Alliance explore avec le projet de récupération en vol de ses moteurs de fusées Vulcan. Mais la plus importante mesure de réduction des coûts provient du fait que la phase d’allumage ne commence pas tant que la fusée n’a pas atteint une altitude qui dépasse 95% de la masse de l’atmosphère terrestre.

Cela permet également une plus grande flexibilité lors des lancements, car cela signifie qu'il faut être au-dessus des conditions météorologiques défavorables et que les émissions polluantes ne sont pas ajoutées à la basse atmosphère. L'utilisation de plusieurs étages en forme de tore réduit les risques d'endommager le lanceur lors de la rentrée, car plusieurs petits étages subissent moins de frottement dans l'air et de chaleur que des états de fusée plus grands.

Il y a l'avantage supplémentaire d'avoir moins de risque de dommages. Souvent, les satellites sont dotés de panneaux solaires dépliables et d'instruments scientifiques qui doivent être rangés pour pouvoir être rangés dans la soute d'un lanceur. Mais avec le Bloostar, ils peuvent être attachés à l'extrémité avant plate et subiront moins de contraintes de lancement, car ils flottent dans l'espace au lieu d'être accélérés pour fuir plus rapidement.

Schéma illustrant les différentes étapes du lancement de Bloostar. Crédit: zero2infinity.space

Pour son vol d’essai, la première étape du Bloostar a été élevée à une altitude de 25 km au-dessus du niveau de la mer, un peu plus de la moitié de sa hauteur de déploiement maximale. Une fois sur place, le lanceur a réussi un test d'allumage. En plus d'être une étape cruciale dans le développement du prototype, le vol a permis de tester plusieurs sous-systèmes et étapes clés qui entreront en jeu.

Celles-ci comprenaient les systèmes de télémétrie de l'appareil, qui devaient être testés dans l'espace. Il y avait aussi la séquence d'allumage contrôlé et les systèmes de stabilisation de la fusée, la séquence de lancement, le déploiement de son déploiement en parachute et, enfin, la récupération des moteurs en mer. Et selon un communiqué de presse publié par la société le lundi 13 mars, "Tous ces objectifs ont été atteints intégralement".

Ce test était une première pour l’industrie aérospatiale, Zero2Infinity étant actuellement la seule entreprise utilisant des ballons stratosphériques comme véhicule de première étape. Et déjà, la société déclare avoir suscité sa juste part d'intérêt de la part des principaux développeurs de satellites, affirmant qu'elle avait «réuni plus de 250 millions d'euros en lettres d'intention pour des lancements futurs».

Outre Bloostar, la société a également mis en place un programme de tourisme spatial. Connu sous le nom de «Bloon», ce service offrira à ses clients la possibilité de se rendre dans l'espace proche à bord d'un ballon stratosphérique pour avoir la chance de voir la Terre de sous-orbite. L’objectif ici n’est pas que le loisir, mais aussi d’inciter les gens à apprécier la planète dans son ensemble et à contribuer à sa protection.

Et puis il y a Elevate, le service de la société qui lance des satellites de communications et de surveillance météorologique, des expériences scientifiques, des plates-formes stratosphériques et d'autres charges utiles dans l'espace sous-orbital. L'un des paquets les plus intéressants qu'ils ont déployés ces dernières années était une poupée Barbie en octobre 2016, dans le cadre de la campagne de relations publiques «Barbie to Space» de Mattel.

Il ne fait aucun doute que le secteur de l'aérospatiale commerciale (ou NewSpace) joue un rôle important à l'ère de l'exploration spatiale renouvelée. Alors que la course à l’espace était caractérisée par une concurrence féroce entre deux superpuissances rivales et leurs agences spatiales fédérales respectives, la nouvelle ère se caractérise par la coopération de multiples agences spatiales et (pour la plupart, par une concurrence saine dans le secteur privé.

Avec le développement de roquettes réutilisables, de composants de lancement réutilisables et de «roquettes» réutilisables, les coûts d'exploitation de l'orbite terrestre basse diminuent et l'espace lui-même devient de plus en plus accessible.

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