Principal AstronomieVous regardez l'image réelle d'un nain blanc se nourrissant d'un matériau provenant d'un géant rouge plus grand, situé à 650 années-lumière de la Terre.

Vous regardez l'image réelle d'un nain blanc se nourrissant d'un matériau provenant d'un géant rouge plus grand, situé à 650 années-lumière de la Terre.

Astronomie : Vous regardez l'image réelle d'un nain blanc se nourrissant d'un matériau provenant d'un géant rouge plus grand, situé à 650 années-lumière de la Terre.

L'instrument de chasse à la planète SPHERE du très grand télescope de l'Observatoire européen austral, a capturé cette image d'une naine blanche se nourrissant de son étoile compagnon, un type de géant rouge appelé variable de Mira. La plupart des étoiles existent dans des systèmes binaires et passent une éternité autour de leur centre de gravité commun. Mais quelque chose de presque sinistre se passe entre ces deux-là.

Les astronomes de l'ESO observent le couple depuis des années et ont découvert ce qu'ils appellent une «histoire particulière». Le géant rouge est une variable de Mira, ce qui signifie qu'il approche de la fin de sa vie et qu'il est jusqu'à 1 000 fois plus lumineux notre soleil Chaque fois qu'il émet des impulsions, son enveloppe gazeuse se dilate et le plus petit White Dwarf retire le matériau du Red Giant.

Le système binaire s'appelle R Aquarii et se trouve bien sûr dans la constellation du Verseau. Il se trouve à environ 650 années-lumière de la Terre.

R Aquarii est appelé un système d'étoiles symbiotiques en raison de leur relation. Lorsque le nain blanc puise dans le matériau du Géant Rouge, il en éjecte quelques-uns selon d'étranges motifs en boucle, comme le montre cette image de Hubble. Crédit d'image: Par Judy Schmidt des États-Unis d'Amérique - Aquarii de système Symbiotic R, CC BY 2.0, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=63473035

Si R Aquarii n’était pas un système binaire et n’était que le géant rouge, la vue serait toujours aussi dramatique. Dans son agonie, la variable Mira émet une impulsion environ une fois par an et éclaire près de 1 000 fois plus que notre soleil. Au fur et à mesure de ses pulsations, il se dilate et jette ses couches externes dans l’espace interstellaire, afin d’être repris dans une autre génération de célébrités, dans le futur. Son noyau est à court d'hydrogène et la fusion y a cessé. Au lieu de cela, la fusion a lieu dans une coque d'hydrogène entourant le noyau.

Laissée seule, la variable Mira de R Aquarii perdrait ses couches externes en nébuleuse planétaire et, dans quelques millions d'années, deviendrait elle-même un nain blanc. Mais son compagnon a quelque chose à dire à ce sujet.

Le compagnon de la variable Mira dans ce système binaire est un nain blanc. Il est plus petit, plus dense et beaucoup plus chaud que la variable Mira. Il vole le matériau stellaire de l'étoile Mira et l'aspire avec sa gravité. Il envoie ensuite des jets de matériau dans l'espace.

Cette image provient des observations SPARI / ZIMPOL de R Aquarii et montre l'étoile binaire elle-même, avec la naine blanche se nourrissant du matériau de la variable Mira, ainsi que les jets de matériau crachant du couple stellaire. Crédit d'image: ESO / Schmid et al.

Comme si cela ne suffisait pas pour cet étrange couple, le nain blanc possède ses propres feux d'artifice. Parfois, une quantité suffisante de matière, essentiellement de l'hydrogène, provenant de l'étoile variable Mira s'accumule à la surface de la naine blanche et déclenche une explosion thermonucléaire de Nouvelle-Nouvelle. L'explosion expulse plus de matière dans l'espace, ajoutant au spectacle. Les restes d'événements de nova passés peuvent être vus dans la nébuleuse ténue de gaz rayonnant du R Aquarii sur cette image.

L'instrument SPHERE (recherche exoplanète à contraste élevé spectro-polarimétrique) qui capture l'image principale est un instrument de chasse aux planètes, doté du pouvoir d'imager directement des exoplanètes. Mais ce n'est pas tout ce qu'il peut faire. Le même pouvoir qui le rend capable d'imager des exoplanètes signifie également qu'il peut utiliser une grande variété d'autres objets astronomiques, y compris R. Aquarii.

SPHERE n’était pas le seul instrument à regarder la paire binaire impaire. Le Hubble a également examiné la naine blanche se nourrissant de son compagnon, plusieurs fois au cours des années. Ci-dessous, une image en trois parties montrant comment les scopes ont fonctionné ensemble pour comprendre ce système.

Cette image montre une partie de l'observation à champ large de Hubble par rapport aux détails complexes mis au jour par les capacités d'observation sans précédent de SPHERE et du VLT. Crédit d'image: ESO / Schmid et al./NASA/ESA

Sources:

  • Communiqué de presse de l'ESO: Danse avec l'ennemi
  • Wikipeida Entry: Mira Variable
  • NASA: photo d'astronomie du jour juillet 2018
  • Entrée Wikipedia: R. Aquarii
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