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Qu'est-ce qu'une terre superbe?

Guide de l'espace : Qu'est-ce qu'une terre superbe?

L’Univers nous surprend toujours par le peu de connaissances que nous possédons sur… l’Univers. Il nous présente continuellement des choses que nous n’avons jamais imaginées, ni même imaginées. La recherche de planètes extrasolaires est un excellent exemple.

Depuis que nous avons commencé, les astronomes en ont trouvé plus d'un millier. Ces planètes peuvent être des mondes gigantesques avec plusieurs fois la masse de Jupiter, jusqu’à de toutes petites planètes plus petites que Mercure. Les astronomes découvrent également un type de monde à la fois familier et pourtant totalement étranger: la super-terre.

Dans le sens le plus strict, une super terre est juste une planète avec plus de masse que la Terre mais moins qu'une planète plus grande comme Uranus ou Neptune. Donc, vous pourriez avoir des super-terres faites de roche et de métal, ou même de glace et de gaz. Ces planètes pourraient avoir des océans et des atmosphères, ou ne seraient constituées que d’hydrogène et d’hélium. Le but, bien sûr, est de trouver une super terre rocheuse située dans la zone habitable. C'est la région où les planètes sont à la bonne distance de l'étoile pour la présence d'eau liquide.

La première découverte d’une super-terre potentiellement habitable se trouvait dans le système stellaire Gliese 581.
Ici, les astronomes ont trouvé 2 planètes en orbite autour de la zone habitable. Gliese 581 c a une masse de 5 fois la Terre et orbite sur le côté trop chaud de la zone habitable et Gliese 581 d est 7, 7 fois la masse de la Terre et se trouve du côté froid de la zone.

Nous avons maintenant trouvé des dizaines de super-terres. Une découverte récente, Kepler 11-b, ne représente que 4 fois la masse de notre planète et seulement 1, 5 fois sa taille.

Vous vous interrogez probablement sur la gravité. La gravité exacte dépend du rapport entre la taille de la planète et sa masse. Si vous pouviez vous tenir à la surface d'une super-terre, vous sentiriez probablement une gravité plus élevée. Considérant que ces planètes peuvent avoir 5 fois ou plus la masse de la Terre. Mais moins de gravité que ce à quoi vous vous attendiez.

Une augmentation de la taille fait une grande différence. Par exemple, si vous pouviez vous tenir à la surface du Kepler 11-b, qui est environ 1, 5 fois plus grand mais 4 fois plus massif, vous ne sentirez que 1, 4 fois l’attraction de la gravité sur la Terre.

Impression artistique du trio de super terres. Crédit image: ESO

Voici la grande question. Une super terre pourrait-elle soutenir la vie?

La vie aquatique ne serait pas un problème. Une fois dans l'océan, les effets de la gravité sont compensés par la flottabilité de l'eau. La qualité de la vie sur terre et dans les airs dépend de la gravité du monde. Avec une gravité supérieure, les plantes et les animaux ne pourraient pas grandir aussi haut. Les animaux auraient besoin de jambes plus épaisses pour supporter leur poids. Si l'atmosphère était plus dense, probablement à cause de la gravité plus élevée, les créatures volantes pourraient se déplacer plus lentement avec des ailes plus grandes.

Si la vie intelligente se développe dans un monde de gravité lourde, il sera beaucoup plus difficile d'entrer dans l'espace. Atteindre la vitesse orbitale est déjà extrêmement difficile depuis la Terre. Imaginez à quel point il serait plus difficile de lancer des roquettes si tout était deux fois plus lourd.

Donc, un grand merci aux astronomes qui nous ont montré qu'il existe toutes sortes de mondes fous.

Je souhaite juste qu'ils ne soient pas si loin.

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