Principal SaturneJusqu'à ce que nous ayons une autre mission chez Saturne, nous allons devoir nous débrouiller avec ces photos prises par Hubble.

Jusqu'à ce que nous ayons une autre mission chez Saturne, nous allons devoir nous débrouiller avec ces photos prises par Hubble.

Saturne : Jusqu'à ce que nous ayons une autre mission chez Saturne, nous allons devoir nous débrouiller avec ces photos prises par Hubble.

Nous n'arrivons pas à nous lasser de Saturne. C'est l'objet le plus distinct de notre système solaire (autre que le Soleil, bien sûr, mais difficile à regarder). La mission Cassini auprès de Saturne s'est achevée il y a environ un an. Depuis, nous comptons sur le vénérable télescope Hubble pour satisfaire notre appétit d'images de la planète aux anneaux.

Cette image a été capturée peu de temps avant l'opposition le 27 juin. A cette époque, le Soleil, la Terre et Saturne étaient tous alignés et le Soleil éclairait Saturne comme un projecteur sur une scène. Saturne était également à son point le plus proche de la Terre à l’époque, rendant l’image beaucoup plus détaillée et saisissante.

De gauche à droite, les lunes dans l'image sont Dione, Enceladus, Téthys, Janus, Epiméthée et Mimas. Une version annotée de l'image révèle les minuscules lunes Janus et Epiméthée.

Cette image composite, prise par le télescope spatial Hubble NASA / ESA le 6 juin 2018, montre la planète Saturn, entourée d'un anneau, avec six de ses 62 lunes connues. Image: NASA, ESA, A. Simon (GSFC) et l'équipe OPAL, et J. DePasquale (STScI)

La plus grande lune de l'image est Dione, avec un diamètre de 1123 km (698 mi), et la plus petite est Epiméthée, la lune de forme étrange avec un diamètre de 116 km. (72 km.) Ni l'un ni l'autre de ces deux ne sont les plus intéressantes des lunes de Saturne, cependant. Cette distinction va à Encelade, la lune de glace.

Encelade présente un grand intérêt en raison de la formation de panaches glacés à travers les fissures de la surface glacée des lunes. Cassini les a repérés en 2005, près de la région polaire sud de la lune. Il y a plus de 100 de ces geysers sur Enceladus. En 2014, les observations de suivi effectuées par Cassini ont mis en évidence un océan sous-marin d'environ 10 km. (6.2mi.) Épais au pôle sud. Puis, en 2018, Cassini a détecté des composés organiques macromoléculaires complexes dans les panaches. Puisque toute la vie connue sur Terre est basée sur ces composés organiques, les astrobiologistes pensent que cet océan sous-marin chaud pourrait abriter la vie.

Cassini image de geysers de glace sur Enceladus. Image: (NASA / JPL / SSI)

La tempête en forme d'hexagone au pôle nord de Saturne est également visible sur l'image. C'est une caractéristique persistante de Saturne que Voyager 1 a vue pour la première fois lors de son survol de Saturne en 1981. Saturne était déjà une planète intrigante, mais la tempête hexagonale au pôle nord ajoute à l'intrigue.

Ces images de Hubble font partie du projet OPAL (Outer Planet Atmospheres Legacy). OPAL concentre le pouvoir de Hubble sur les planètes extérieures et son objectif est de recueillir des observations de base à long terme, afin d’étudier leurs atmosphères dynamiques et en évolution.

Sources:

  • Communiqué de Presse: Saturne et ses lunes face à l'opposition
  • Les lunes de Saturne (annotées)
  • https://en.wikipedia.org/wiki/Enceladus
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