Principal CuriositéLa tempête de poussière martienne a couvert toute la planète

La tempête de poussière martienne a couvert toute la planète

Curiosité : La tempête de poussière martienne a couvert toute la planète

Les tempêtes de poussière martiennes, qui se produisent pendant la saison estivale dans l'hémisphère sud de la planète, peuvent devenir assez intenses. Au cours des dernières semaines, une tempête de poussière mondiale a envahi Mars et contraint le rover Opportunity à suspendre ses opérations. Étant donné que cette tempête est très semblable à celle de 2007, qui a également duré des semaines, on s'inquiète de la façon dont cette évolution pourrait affecter les opérations des rover.

Pendant ce temps, le rover Curiosity a réussi à prendre des photos de l’épaississement de la brume causé par la tempête. Bien que Curiosity se trouve de l’autre côté de la planète par rapport à Opportunity, la poussière atmosphérique s’y accroît progressivement. Mais contrairement à Opportunity, qui utilise l’énergie solaire, Curiosity ne sera pas affectée par la tempête mondiale grâce à sa batterie à propulsion nucléaire, et est donc bien placée pour l’étudier.

Comme nous l'avons déjà noté, les tempêtes martiennes se produisent en été dans l'hémisphère sud, lorsque la lumière du soleil réchauffe les particules de poussière et les soulève plus haut dans l'atmosphère, créant davantage de vent. Le vent qui en résulte soulève encore plus de poussière, créant une boucle de rétroaction que les scientifiques de la NASA tentent encore de comprendre. Comme la région polaire sud est orientée vers le soleil en été, le dioxyde de carbone gelé dans la calotte polaire s'évapore.

Carte mondiale de Mars produite par la caméra MARCI (Mars Color Imager) sur le Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA, qui montre une tempête de poussière croissante le 6 juin 2018. Le point bleu indique l'emplacement approximatif d'Opportunity. Crédit: NASA / JPL-Caltech / MSSS

Cela a pour effet d'épaissir l'atmosphère et d'augmenter la pression de surface, ce qui améliore le processus en aidant à suspendre les particules de poussière dans l'air. Dans certains cas, les nuages ​​de poussière peuvent atteindre jusqu'à 60 km (40 mi) ou plus en altitude. Bien qu'elles soient courantes et qu'elles puissent commencer soudainement, les tempêtes de poussière martiennes restent généralement confinées dans une zone locale et durent environ une semaine.

En revanche, la tempête actuelle dure depuis plusieurs semaines et couvre actuellement une zone couvrant l’ensemble de l’Amérique du Nord et de la Russie. Bien que plus petite que la tempête de 2007, cette tempête s’est intensifiée au point de créer un état de nuit perpétuel au-dessus de l’emplacement du rover dans Perseverance Valley et d’atteindre un niveau d’opacité atmosphérique bien pire que celui de 2007. .

Les scientifiques mesurent les tempêtes de poussière en fonction de leur niveau d'opacité (tau) afin de déterminer la quantité de lumière du soleil qu'elles empêcheront d'atteindre la surface. Alors que la tempête de 2007 avait un niveau de tau d’environ 5, 5, cette tempête la plus récente a atteint un tau estimé de 10, 8 au début du mois dans la vallée de la Persévérance - où l’ opportunité se situe.

L’intensité de la tempête a également amené Bruce Canton, enquêteur principal adjoint de la caméra MARCI (Mars Color Imager) à bord de Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA, à déclarer que la tempête était officiellement devenue une planet encerclant Événement de poussière (ou global ). Au-dessus du cratère Gale, où se trouve Curiosity, le tau est maintenant supérieur à 8, 0, le plus élevé jamais enregistré par la mission.

En juin 2018, le robot Curiosity de la NASA a utilisé sa Mast Camera, ou Mastcam, pour prendre des photos de la brumosité grandissante à la surface de Mars, provoquée par un violent orage de poussière. Les photos couvrent environ deux semaines, en commençant par une photo de la région avant l’apparition de la tempête. Crédits: NASA

Alors que la tempête s'inquiète du sort d' Opportunity, le plus vieux rover actif de Mars (en activité depuis plus de 14 ans), c'est également l'occasion de répondre à l'une des plus grandes questions des scientifiques sur Mars. Par exemple, pourquoi certaines tempêtes couvrent-elles toute la planète et durent-elles des mois alors que d'autres sont confinées dans de petites zones et ne durent qu'une semaine?

Bien que les scientifiques ne sachent pas quelle est la réponse, Curiosity et une flotte de six satellites scientifiques en orbite sur Mars espèrent que la dernière tempête les aidera à le découvrir. Ces engins spatiaux incluent les missions Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA, Mars Odyssey et Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN (MAVEN), la mission India Ors Mars Mission (MOM) et les ESA Mars Express et Orbiteur de gaz traces - ExoMars .

L'animation (illustrée ci-dessus) consiste en une série de photos prises quotidiennement par la caméra Mast Camera (Mastcam) de Curiosity, qui montrent que le ciel devient de plus en plus trouble avec le temps. En prenant ces photos, Curiosity faisait face au bord du cratère, à environ 30 km (18, 6 km) de son emplacement à l’intérieur du cratère. Ce mur de brume obstruant le soleil est environ six à huit fois plus épais que la normale pour cette période de la saison.

Néanmoins, les ingénieurs de Curiosity - basés au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena en Californie - ont étudié l’incidence de la tempête de poussière croissante sur les instruments du rover et ont conclu qu’il ne présentait que peu de risques. Ironiquement, l'impact le plus important concerne les caméras du rover, qui nécessitent un temps de pose supplémentaire en raison des conditions de faible éclairage.

Deux images de la caméra de mât (Mastcam) du robot Curiosity de la NASA illustrant le changement de couleur de la lumière éclairant la surface martienne depuis qu'une tempête de poussière a envahi le cratère Gale. Crédits: NASA / JPL-Caltech / MSSS

Jim Watzin, directeur du programme d'exploration de la NASA au siège de l'agence à Washington, a expliqué dans un communiqué de presse de la NASA publié ce mois-ci:

“C'est la tempête idéale pour la science Mars. Nous avons un nombre historique d'engins spatiaux opérant sur la planète rouge. Chacune offre un regard unique sur la formation et le comportement des tempêtes de poussière - des connaissances qui seront essentielles pour les futures missions robotiques et humaines. "

Cependant, toutes les poussières, quelle que soit leur taille, contribuent à façonner la surface martienne. En tant que tel, étudier leur physique est essentiel pour comprendre le climat martien, passé et présent. Comme l'explique Rich Zurek, responsable scientifique du bureau du programme Mars au laboratoire de propulsion par réaction de la NASA:

«Chaque observation de ces grandes tempêtes nous rapproche de la possibilité de modéliser ces événements - et peut-être, un jour, de pouvoir les prévoir. Ce serait comme prévoir les événements El Niño sur Terre ou la sévérité des prochaines saisons d'ouragans. "

La capacité à comprendre les causes et la dynamique des tempêtes de poussière martiennes permettrait non seulement de mieux comprendre le fonctionnement des conditions météorologiques sur les autres planètes, mais aussi d’avoir une importance capitale si et quand les humains commencent à se rendre régulièrement sur la planète rouge. . Par exemple, si SpaceX a vraiment l'intention d'amener des touristes sur Mars à l'avenir, ces derniers voudront éviter de réserver pendant la «saison des tempêtes».

Et si les humains choisissaient un jour d’installer Mars sur leur planète, ils auraient besoin de savoir quand les tempêtes de poussière s’étendraient sur toute la planète, d’autant plus que leurs habitats dépendraient probablement de l’énergie éolienne et solaire. En attendant, la NASA et d'autres agences spatiales continueront de surveiller cette tempête et le rover Opportunity devrait traverser (doigts croisés!) Indemne!

Lectures supplémentaires: NASA

Catégorie:
Soupe Alphabet Supernova
Microsoft et ses partenaires espèrent créer une capsule temporelle… sur la lune!