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Les planètes intérieures de notre système solaire

Astronomie : Les planètes intérieures de notre système solaire

Notre système solaire est un endroit immense et étonnant. Entre ses huit planètes, 176 lunes, 5 planètes naines (peut-être des centaines de plus), 659 212 astéroïdes connus et 3 296 comètes connues, il a des merveilles à satisfaire les curiosités les plus exigeantes. Notre système solaire est composé de différentes régions, qui sont délimitées en fonction de leur distance au soleil, mais également des types de planètes et de corps qu’elles contiennent.

Dans le système solaire interne, nous trouvons les «planètes intérieures» - Mercure, Vénus, Terre et Mars - qui sont nommées ainsi parce qu'elles gravitent autour du Soleil. Outre leur proximité, ces planètes présentent un certain nombre de différences qui les distinguent des planètes situées ailleurs dans le système solaire.

Pour commencer, les planètes intérieures sont rocheuses et terrestres, composées principalement de silicates et de métaux, tandis que les planètes extérieures sont des géantes gazeuses. Les planètes internes sont également beaucoup plus proches les unes des autres que leurs homologues du système solaire externe. En fait, le rayon de toute la région est inférieur à la distance entre les orbites de Jupiter et de Saturne.

Les positions et les noms des planètes et des planètes naines dans le système solaire.
Crédit: Planets2008 / Wikimedia Commons

Cette région se trouve également dans la «ligne de gelée», qui se situe à un peu moins de 5 UA (environ 700 millions de km) du Soleil. Cette ligne représente la limite dans un système où les conditions sont suffisamment chaudes pour que des composés de l'hydrogène tels que l'eau, l'ammoniac et le méthane puissent prendre une forme liquide. Au-delà de la ligne de gelée, ces composés se condensent en grains de glace. Certains scientifiques parlent de la ligne de gelée comme de la «zone de Goldilocks» - où les conditions de la vie sont peut-être «idéales».

Généralement, les planètes intérieures sont plus petites et plus denses que leurs homologues et ne sont entourées que de peu de lunes ou d'anneaux. Les planètes extérieures, quant à elles, ont souvent des dizaines de satellites et d'anneaux composés de particules de glace et de roches.

Les planètes intérieures terrestres sont composées en grande partie de minéraux réfractaires, tels que les silicates, qui forment leurs croûtes et leurs manteaux, et de métaux tels que le fer et le nickel, qui forment leurs noyaux. Trois des quatre planètes intérieures (Vénus, Terre et Mars) ont une atmosphère suffisamment solide pour générer des conditions météorologiques. Tous ont des cratères d’impact et des éléments de surface tectoniques, tels que des vallées de rift et des volcans.

Mercure:

Parmi les planètes intérieures, Mercure est la plus proche de notre Soleil et la plus petite des planètes terrestres. Cette petite planète ressemble beaucoup à la Lune de la Terre et présente même une couleur grisâtre similaire. Elle présente même de nombreux cratères profonds et est recouverte d’une fine couche de minuscules silicates de particules.

Son champ magnétique n’est que d’environ 1% de celui de la Terre, et son atmosphère très mince signifie qu’il fait chaud le jour (jusqu’à 430 ° C) et qu’il gèle la nuit (aussi bas que - 187 C) car l’atmosphère ne peut ni maintenir la chaleur à l’intérieur ni à l’extérieur. Il n'a pas de lunes et se compose principalement de fer et de nickel. Le mercure est l’une des planètes les plus denses du système solaire.

Les planètes intérieures à l'échelle. De gauche à droite: Terre, Mars, Vénus et Mercure. Crédit: Wikimedia Commons / Lsmpascal

Vénus:

Vénus, qui a à peu près la même taille que la Terre, possède une atmosphère toxique épaisse qui retient la chaleur, ce qui en fait la planète la plus chaude du système solaire. Cette atmosphère est composée à 96% de dioxyde de carbone, d'azote et de quelques autres gaz. Les nuages ​​denses dans l’atmosphère de Vénus sont composés d’acide sulfurique et d’autres composés corrosifs, avec une eau très litière.

Seuls deux vaisseaux spatiaux ont jamais pénétré dans l'atmosphère épaisse de Vénus, mais il ne s'agit pas uniquement d'objets fabriqués par l'homme qui ont du mal à passer à travers. Il y a moins d'impacts de cratère sur Vénus que sur les autres planètes car tous les météores, à l'exception des plus gros, ne parviennent pas à traverser l'air épais sans se désintégrer. La majeure partie de la surface de Venus est marquée de volcans et de profonds canyons dont le plus grand fait plus de 6400 km (4 000 mi) de long.

Vénus est souvent appelée «étoile du matin» car, à l'exception de la lune de la Terre, c'est l'objet le plus brillant que nous voyons dans le ciel. Comme Mercure, Vénus n'a pas de lune à elle seule.

Terre:

La Terre est la troisième planète intérieure et celle que nous connaissons le mieux. Parmi les quatre planètes terrestres, la Terre est la plus grande et la seule qui ait actuellement de l’eau liquide, nécessaire à la vie telle que nous la connaissons. L'atmosphère de la Terre protège la planète contre les radiations dangereuses et contribue à retenir le soleil et la chaleur, qui sont également essentiels à la survie.

Illustration des planètes intérieures et de leurs orbites autour du Soleil Crédit image: NASA

Comme les autres planètes terrestres, la Terre a une surface rocheuse avec des montagnes et des canyons et un noyau de métal lourd. L'atmosphère de la Terre contient de la vapeur d'eau, qui aide à modérer les températures quotidiennes. Comme le mercure, la Terre a un champ magnétique interne. Et notre lune, la seule que nous ayons, est composée d'un mélange de roches et de minéraux.

Mars:

Mars est la quatrième et dernière planète intérieure et est également connue sous le nom de «planète rouge» en raison de la rouille des matériaux riches en fer qui forment la surface de la planète. Mars possède également certaines des caractéristiques de terrain les plus intéressantes de toutes les planètes terrestres. Il s’agit de la plus grande montagne du système solaire Olympus Mons, qui culmine à 21 229 m d’altitude, et d’un canyon géant appelé Valles Marineris. Valles Marineris a une longueur de 4000 km et une profondeur maximale de 7 km!

À titre de comparaison, le Grand Canyon en Arizona a une longueur d'environ 800 km et une profondeur de 1, 6 km. En fait, l'étendue de Valles Marineris est aussi longue que celle des États-Unis et couvre environ 20% (1/5) de la distance totale autour de Mars. Une grande partie de la surface est très ancienne et remplie de cratères, mais il existe également des zones géologiquement plus récentes de la planète.

Une image descendante des orbites de la Terre et de Mars. Crédit: NASA

Aux pôles martiens se trouvent des calottes glaciaires polaires qui rapetissent durant le printemps et l’été martiens. Mars est moins dense que la Terre et possède un champ magnétique plus petit, ce qui indique un noyau solide plutôt que liquide.

La mince atmosphère de Mars a amené certains astronomes à penser que l’eau de surface qui existait auparavant pourrait avoir pris une forme liquide, mais s’est depuis évaporée dans l’espace. La planète a deux petites lunes appelées Phobos et Deimos.

Au-delà de Mars se trouvent les quatre planètes extérieures: Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune.

Nous avons écrit de nombreux articles intéressants sur les planètes intérieures ici à Universe Today. Voici le Guide du système solaire ainsi que Les planètes intérieure et extérieure de notre système solaire.

Pour plus d'informations, consultez cet article de la NASA sur les planètes du système solaire et cet article de Solstation sur les planètes intérieures.

Astronomy Cast a également des épisodes sur toutes les planètes intérieures, y compris celle sur Mercure.

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