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La constellation du Centaure

Astronomie : La constellation du Centaure

Bienvenue à Constellation Friday! Aujourd'hui, en l'honneur du regretté et grand Tammy Plotner, nous traiterons de la "Centaure", la constellation du Centaure!

Au 2ème siècle de notre ère, l'astronome grec-égyptien Claudius Ptolemaeus (alias Ptolémée) a compilé une liste de toutes les 48 constellations connues à ce jour. Ce traité, connu sous le nom d' Almagest, serait utilisé par les érudits médiévaux européens et islamiques pendant plus de mille ans, devenant ainsi un canon astrologique et astronomique jusqu'au début de l'âge moderne.

L'un d'entre eux est le célèbre Centaure de l'Antiquité classique, autrement connu sous le nom de Centaure Constellation. En tant que l'une des 48 constellations incluses dans l' Almagest, il fait maintenant partie des 88 constellations modernes reconnues par l'IAU. Située dans le ciel du sud, cette constellation est bordée par les constellations Antlia, Carina, Circinus, Crux, Hydra, Balance, Lupus, Musca et Vela.

Nom et signification:

Dans la mythologie gréco-romaine classique, Centaurus est souvent associé à Chiron le Centaure - le sage mi-homme, mi-cheval qui fut un enseignant pour Hercule et Jason et le fils du roi titan Cronus et de la nymphe de la mer Philyra. Selon la légende, Cronus aurait séduit la nymphe, mais elle aurait été interrompue par la femme de Cronus, Rhea. Pour éviter d'être pris en flagrant délit, Cronus se transforma en cheval.

Centaurus, tel qu’il est représenté sur un globe terrestre créé par Gullielmus Janssonius Blaeu (1602), photographié au château de Skokloster à Stockholm, en Suède. Crédit: Wikipedia Commons / Erik Lernestål

En conséquence, Philyra a donné naissance à un fils hybride. Il mourut finalement d'une mort tragique, après avoir été accidentellement frappé par une des flèches empoisonnées d'Héraclès. En tant que dieu immortel, il souffrait de terribles douleurs mais ne pouvait pas mourir. Zeus finit par avoir pitié du centaure et le libéra de l'immortalité et de la souffrance, lui permettant de mourir et le plaçant parmi les étoiles.

On pense que la constellation de la Sagitta est la flèche que Chiron a lancée sur Aquila the Eagle pour libérer le torturé Prométhée. La constellation voisine de Lupus le Loup peut également signifier une offrande d'Hercule à Chiron - qu'il a accidentellement empoisonnée. Tout comme la Vierge ci-dessus représente la servante placée dans le ciel en signe de pitié pour le sort du Centaure.

Histoire de l'observation:

Les premiers exemples enregistrés de Centaurus remontent à l'ancienne Sumeria, où la constellation était représentée par l'homme du bison (MUL.GUD.ALIM). Cet être était représenté de deux manières: soit comme un bison à quatre pattes avec une tête humaine, soit comme une créature avec une tête humaine et un torse attachés aux pattes arrière d'un bison ou d'un taureau. Au panthéon babylonien, il était étroitement associé au dieu soleil Utu-Shamash.

La représentation grecque de la constellation en tant que centaure est à l'origine de son nom actuel. Centaurus est généralement décrit comme sacrifiant un animal, représenté par la constellation du Lupus, aux dieux de l'autel représenté par la constellation de l'Ara. Les pattes antérieures du centaure sont marquées par deux des étoiles les plus brillantes du ciel, Alpha et Beta Centauri (alias Rigil Kentaurus et Hadar), qui servent également de pointeurs à la Croix du Sud.

Représentation de Centaurus par Johannes Hevelius, extraite d'Uranographia (1690). Crédit: NASA / Chandra

Au IIe siècle de notre ère, Ptolémée a répertorié 37 étoiles dans la constellation et l'a incluse dans l'une des 48 constellations répertoriées dans l' Almagest . En 1922, il faisait partie des 88 constellations modernes reconnues par l'Union astronomique internationale (UAI).

Caractéristiques notables:

Centaurus contient 11 étoiles principales, 9 étoiles brillantes et 69 étoiles avec des désignations Bayer / Flamsteed. Son étoile la plus brillante - Alpha Centauri (Rigel Kentaurus) - est le voisin le plus proche du système solaire. Situé à seulement 4 365 années-lumière de la Terre, ce système à étoiles multiples consiste en une étoile de séquence principale jaune-blanche appartenant au type spectral G2V (Alpha Centauri A) et une étoile de type spectral K1V (Alpha Centauri B).

Alpha Centauri A, le composant le plus brillant du système, est la quatrième étoile individuelle la plus brillante (derrière Arcturus) dans le ciel nocturne, B est la 21ème étoile la plus brillante du ciel. Pris ensemble, ils sont toutefois plus brillants qu'Arcturus et se classent au troisième rang des étoiles les plus brillantes (derrière Sirius et Canopus). On pense que les deux étoiles ont à peu près le même âge - environ 4, 85 milliards d’années - et sont proches en masse de notre Soleil.

Proxima Centauri, un système nain rouge (classe spectrale M5Ve ou M5Vie), si souvent considéré comme un troisième membre de ce système en étoile. Situé à environ 0, 24 années-lumière du couple binaire (et à 4, 2 années-lumière de la Terre), ce système en étoile a été confirmé en 2016 comme abritant l'exoplanète la plus proche de la Terre (Proxima b).

Les deux étoiles les plus brillantes de la constellation du Centaure - (à gauche) Alpha Centauri et (à droite) Beta Centauri. L'étoile rouge pâle au centre du cercle rouge est Proxima Centauri. Crédit: Wikipedia Commons / Skatebiker

Ensuite, il y a Beta Centauri, une étoile géante bleu-blanc (classe spectrale B1III) située à 348, 83 années lumière de la Terre, qui est la dixième étoile la plus brillante du ciel. Les noms traditionnels de l'étoile (Hadar ou Agena) sont dérivés des mots arabes pour «sol» et «le genou», respectivement. Ce système à plusieurs étoiles est composé de Hadar A, un binaire spectroscopique de deux étoiles identiques, tandis que Hadar B orbite autour de la paire primaire avec une période d’au moins 250 jours.

Theta Centauri (ou Menkent) est un géant orange de type K (classe spectrale K0IIIb) situé à environ 60, 9 années lumière de la Terre. Son nom traditionnel, qui provient de son emplacement dans la constellation, se traduit par “épaule du Centaure” en arabe.

Et puis il y a Gamma Centauri (Muhlifain), un système d'étoiles binaires situé à 130 années-lumière de la Terre et composé de deux étoiles appartenant au type spectral A0. Son nom est traduit de l'arabe et signifie «deux choses», ou «prêter serment», qui semble être un cas de transfert de nom de Muliphein, une étoile située dans la constellation du Canis Majoris.

La constellation abrite également de nombreux objets du ciel profond. Par exemple, il existe la galaxie Centaurus A, la cinquième plus brillante du ciel et l’une des radio galaxies les plus proches du système solaire (distantes de 10 à 16 millions d’années). La galaxie a une magnitude visuelle apparente de 6, 84 et on pense qu’elle contient un trou noir supermassif en son centre.

Image du Centaure Une galaxie, combinant données optiques, rayons X et infrarouges. Crédit: rayons X: NASA / CXC / SAO / Rolf Olsen / JPL-Caltech

La luminosité de Centaurus As est attribuée à la flambée intense de formation d'étoiles se déroulant à l'intérieur, ce qui résulterait d'une collision avec une galaxie spirale. Le Centaure A est situé au centre du sous-groupe du Centaure A du groupe de galaxies Centaurus A / M83, qui comprend la galaxie du moulin à vent du sud (alias Messier 83, M83).

Vient ensuite le fameux groupe globulaire Omega Centauri, un des groupes globulaires les plus brillants de la Voie Lactée. Situé à environ 15 800 années-lumière de distance, cet amas est suffisamment brillant pour être visible à l'œil nu. Classée à l'origine comme une étoile par Ptolemy dans l' Almagest, la véritable nature de cet amas n'a pas été découverte avant que John Herschel ne l'ait étudiée au début du XIXe siècle.

NGC 4945 est l’une des galaxies les plus brillantes du groupe Centaurus A / M83 et la deuxième plus brillante du sous-groupe Centaurus A. La galaxie spirale est distante d’environ 11, 7 millions d’années lumière et possède un noyau Seyfert II actif, ce qui pourrait être dû à la présence d’un trou noir supermassif en son centre.

La galaxie NGC 4650A est également située à Centaurus, à quelque 130 millions d'années lumière de la Terre. Cette galaxie est l’une des cent seules galaxies à anneau polaire connues, qui portent ce nom car leur anneau extérieur d’étoiles et de gaz tourne autour des pôles de la galaxie. On pense que ces anneaux se sont formés à partir de l'interaction gravitationnelle de deux galaxies ou d'une collision avec une galaxie plus petite dans le passé.

Le Planétaire Bleu (NGC 3918), tel qu’imaginé par le télescope Hubble. Crédit: ESA / Hubbl / e NASA

La nébuleuse planétaire bleue (ou sudiste) est une nébuleuse planétaire brillante située à Centauru, distante d'environ 4 900 années-lumière. D'une magnitude visuelle apparente de 8, 5, c'est la nébuleuse planétaire la plus brillante de l'extrême sud du ciel. Elle peut être observée dans un petit télescope.

Trouver Centaurus:

Le Centaure est l’une des plus grandes constellations du ciel nocturne couvrant plus de 1000 degrés carrés et la plus brillante de l’hémisphère sud. Pour les observateurs situés à des latitudes comprises entre + 30 et -90, la totalité la constellation est visible et la partie nord de la constellation peut être facilement repérée depuis l'hémisphère nord au cours du mois de mai.

Pour l'observateur céleste du ciel sud, la constellation de Centaurus contient un joyau à sa portée: Omega Centauri (NGC 5139). Mais bien sûr, cet objet n’est pas une star, bien qu’il soit répertorié sur les catalogues comme étant sa star Omega. C'est un groupe globulaire, et le plus grand et le plus brillant du genre connu de la Voie Lactée. Bien que visible à l'œil nu, il est préférable de l'observer au télescope ou avec des jumelles.

Cette beauté de 18 300 années-lumière contient littéralement des millions d'étoiles avec une densité si grande en son centre que les étoiles sont séparées de moins de 0, 1 année-lumière. Il est possible que Omega Centauri soit les restes d’une galaxie cannibalisée par la nôtre. Même à ce jour, quelque chose continue de tirer à la force de marée des étoiles NGC 5139? Ou un trou noir invisible?

Omega Centauri (NGC 5139), un groupe globulaire massif faisant partie de la constellation du Centaure. Crédit: Jose Mtanous

Maintenant, saute vers Alpha. Connu sous le nom de Rigil Kentaurus, Rigil Kent ou Toliman est la troisième étoile la plus brillante de tout le ciel nocturne et le système d'étoiles le plus proche de notre propre système solaire. À l’œil nu, il s’agit d’une seule étoile, mais c’est en fait un système binaire en étoile. Alpha Centauri A et Alpha Centauri B sont les étoiles individuelles et un compagnon distant plus faible s'appelle Proxima Centauri - un nain rouge qui est l'étoile connue la plus proche du Soleil.

Curieusement, Proxima Centauri est également un double visuel, supposé associé au couple Centaurus AB. La résolution de l'étoile binaire Alpha Cen AB est trop proche pour être vue à l'œil nu, car la séparation angulaire varie entre 2 et 22 secondes d'arc, mais pendant la majeure partie de la période orbitale, les deux sont facilement résolus à l'aide de jumelles ou de petits télescopes.

Puis arrêtez-vous un instant pour jeter un coup d'œil à Beta Centauri. Beta Centauri est bien connu dans l'hémisphère sud comme étant l'intérieur des deux «pointeurs» de la croix du sud. Une ligne formée de l'autre pointeur, Alpha Centauri, passant par Beta Centauri mène à quelques degrés de Gacrux, l'étoile au sommet de la croix. En utilisant Gacrux, un navigateur peut tracer une ligne avec Acrux pour déterminer efficacement le sud.

Mais ce n'est pas tout! Hadar est aussi une très belle étoile double. L'étoile primaire bleu-blanc est également un binaire spectroscopique, accompagné d'un compagnon largement espacé, séparé du primaire de 1, 3 ". Ou essayez Gamma Centauri! Muhlifain a un compagnon optique à proximité, mais jetez-y un œil dans le télescope… ce sont vraiment deux étoiles de type spectral A0 de magnitude apparente chacune +2.9!

L'emplacement de la constellation du Centaure dans le ciel du sud. Crédit: IAU / Magazine Sky & Telescope / Roger Sinnott & Rick Fienberg

Pour jumelles ou télescopes, montez à bord du Centaurus A. Cette incroyable galaxie de sources radio est l’une des plus proches de la Terre et aussi la cinquième plus brillante du ciel. Vue à travers un télescope moyen, cette galaxie ressemble à une galaxie lenticulaire ou elliptique avec une bande de poussière superposée et à la bizarrerie constatée pour la première fois en 1847 par John Herschel.

La morphologie étrange de la galaxie est généralement reconnue comme le résultat d'une fusion entre deux petites galaxies et les photographies révèlent un jet de matière s'écoulant du noyau de la galaxie. Bien que nous ne puissions pas le voir, il se peut qu’un trou noir supermassif au centre de la galaxie soit responsable des émissions dans les longueurs d’ondes des rayons X et de la radio!

Pour les jumelles et les grands télescopes, dirigez-vous vers la frontière du Crux et centrez-vous sur Lambda Centauri pour cluster ouvert, IC2944. Également connu sur certaines listes d'observations sous le nom de Caldwell 100, cet amas d'étoiles dispersées contient environ 30 membres stellaires et une légère nébulosité. À environ 2 degrés au sud-ouest de Beta, vous trouverez une autre paire de grappes ouvertes, les NGC 5281 et 5316. Vous pouvez également tenter votre chance à un degré environ à l'ouest d'Alpha pour la grappe ouverte, NGC5617. Ces trois derniers sont beaucoup plus riches en étoiles et en photons satisfaisants!

Centaurus est connu des astronomes humains depuis l'âge du bronze et a connu quelques changements depuis. Mais même après des milliers d'années, le Centaure chasse toujours dans le ciel nocturne! Et pour ceux qui aiment regarder les constellations classiques et les objets lumineux, il offre tout de même des possibilités de visionnement qui éblouiront les yeux et inspireront l'esprit!

Nous avons écrit de nombreux articles intéressants sur la constellation ici à Universe Today. Voici ce que sont les constellations ?, Qu'est-ce que le zodiaque? "Et Les signes du zodiaque et leurs dates

N'oubliez pas de consulter le catalogue Messier pendant que vous y êtes!

Pour plus d'informations, consultez la liste des Constellations de l'AIU et la page Étudiants pour l'exploration et le développement de l'espace sur Canes Venatici et les familles de constellations.

Sources:

  • Observatoire Chandra - Centaurus
  • Windows vers l'univers - Centaurus - Le Centaure
  • Guide de la Constellation - Centaurus
  • Wikipedia - Centaurus
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