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Mouvement latéral d'une galaxie mesurée

Astronomie : Mouvement latéral d'une galaxie mesurée

Dans le numéro du 4 mars de Science, les astronomes rapportent qu'ils ont mesuré le mouvement le plus lent d'une galaxie à travers le plan du ciel. Ce tourbillon lointain d'étoiles semble ramper malgré sa vitesse réelle dans l'espace parce qu'il est situé si loin de la Terre. Mesurer la cadence glaciaire de cette galaxie de seulement 30 micro-arcsecondes par an a étiré la technologie de radioastronomie actuelle.

"Un escargot rampant sur Mars semblerait traverser la surface plus de 100 fois plus vite que le mouvement que nous avons mesuré pour cette galaxie", a déclaré Mark Reid (Centre pour l'astrophysique de Harvard-Smithsonian), le papier.

Reid et ses collègues ont utilisé le très long tableau (VLBA) de la National Science Foundation pour mesurer le mouvement dans le ciel d'une galaxie située à près de 2, 4 millions d'années-lumière de la Terre. Alors que les scientifiques mesuraient le mouvement des galaxies directement vers ou depuis la Terre depuis des décennies, c’est la première fois que le mouvement transversal (appelé mouvement propre des astronomes) est mesuré pour une galaxie qui n’est pas un satellite à proximité de la Voie Lactée. .

Une équipe scientifique internationale a analysé les observations effectuées par la VLBA pendant deux ans et demi afin de détecter de minuscules changements de la position du ciel dans la galaxie spirale M33. Combinées aux mesures précédentes du mouvement de la galaxie vers la Terre, les nouvelles données ont permis aux astronomes de calculer le mouvement de M33 en trois dimensions pour la première fois.

M33 est un satellite de la plus grande galaxie M31, la célèbre galaxie d’Andromède qui est l’objet le plus lointain visible à l’œil nu. Les deux font partie du groupe local de galaxies qui inclut la voie lactée.

La tâche des astronomes n'était pas simple. Ils devaient non seulement détecter une quantité de mouvement impressionnante dans le ciel, mais ils devaient également séparer le mouvement réel de M33 du mouvement apparent causé par le mouvement de notre système solaire autour du centre de la Voie lactée. Le mouvement du système solaire et de la Terre autour du centre galactique, situé à environ 26 000 années-lumière, a été mesuré avec précision à l'aide du VLBA au cours de la dernière décennie.

"Le VLBA est le seul système de télescope au monde capable de faire ce travail", a déclaré Reid. "Son extraordinaire capacité à résoudre les détails les plus fins est inégalée et était le préalable indispensable à la réalisation de ces mesures."

En plus de mesurer le mouvement de M33 dans son ensemble, les astronomes ont également pu mesurer directement la rotation de la galaxie spirale. Les deux mesures ont été effectuées en observant les changements de position des nuages ​​géants de molécules à l'intérieur de la galaxie. La vapeur d'eau dans ces nuages ​​agit comme un maser naturel, renforçant ou amplifiant les émissions radio de la même manière que les lasers amplifient les émissions lumineuses. Les masers naturels agissaient comme des radiophares lumineux dont le mouvement pouvait être suivi par la «vision» radio ultra-précise du VLBA.

Reid et ses collègues prévoient de continuer à mesurer le mouvement de M33 et à effectuer des mesures similaires de celui de M31. Cela leur permettra de répondre à des questions importantes sur la composition, l'histoire et le destin des deux galaxies ainsi que de la Voie lactée.

«Nous voulons déterminer les orbites de M31 et M33. Cela nous aidera à en apprendre davantage sur leur histoire, en particulier sur leur rapprochement dans le passé? »A expliqué Reid. "S'ils ont passé très près, la taille réduite de M33 est peut-être due au fait que du matériel a été retiré par M31 lors de la rencontre rapprochée", a-t-il ajouté.

Une connaissance précise des mouvements des deux galaxies aidera également à déterminer s'il y a une collision dans leur avenir. En outre, l'analyse orbitale peut fournir aux astronomes des indications précieuses sur la quantité et la répartition de la matière noire dans les galaxies.

Reid a travaillé avec Andreas Brunthaler de l'Institut Max Planck de radioastronomie à Bonn, en Allemagne; Heino Falcke de ASTRON aux Pays-Bas; Lincoln Greenhill, également du Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics; et Christian Henkel, également de l'Institut Max Planck à Bonn.

Source originale: Communiqué de presse CfA

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Astronomie Sans Télescope - Strange Stars
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