Principal Les satellitesLe Light Sail 2 de la Planetary Society est sur le point de lancer une fusée lourde Falcon le mois prochain

Le Light Sail 2 de la Planetary Society est sur le point de lancer une fusée lourde Falcon le mois prochain

Les satellites : Le Light Sail 2 de la Planetary Society est sur le point de lancer une fusée lourde Falcon le mois prochain

La Planetary Society va lancer son LightSail 2 CubeSat le mois prochain. LightSail 2 est une mission de test conçue pour étudier la possibilité d'utiliser la lumière du soleil pour la propulsion. Le petit satellite utilisera la pression du soleil sur ses voiles solaires pour se propulser sur une orbite plus haute.

Le lancement est prévu pour le 22 juin à partir du Kennedy Space Center en Floride. Le petit vaisseau spatial de 5 kg (11 lb) fait partie d'un projet plus vaste, la mission du Programme de tests spatiaux 2 du ministère de la Défense (STP-2), qui sera lancée sur une fusée Falcon Heavy.

STP-2 envoie 24 satellites sur trois orbites différentes. Le LightSail 2 CubeSat sera intégré à Prox-1, une mission de Georgia Tech. Après sept jours en orbite, Prox-1 déploiera LightSail 2 à une altitude de 720 km (447 miles) où la force de la lumière solaire surmontera la traînée atmosphérique.

Une fois déployé, LightSail 2 mettra quelques jours à effectuer des contrôles de son état et de son état, puis déploiera ses panneaux solaires. Environ un jour après cela, il déploiera ses quatre voiles en mylar. Les quatre voiles ont à peu près la taille d'un ring de boxe.

Illustration d'artiste du satellite Prox-1 déployant le LightSail2. Après sept jours à bord de Prox-1, LightSail 2 sera déployé et déploiera ses voiles solaires. Crédit d'image: Josh Spradling / The Planetary Society
Illustration d'artiste du satellite Prox-1 déployant le LightSail2. Après sept jours à bord de Prox-1, LightSail 2 sera déployé et déploiera ses voiles solaires. Crédit d'image:
Josh Spradling / La société planétaire

LightSail 2 utilisera ce qu'on appelle la pression du rayonnement solaire pour sa propulsion. Les photons du soleil pousseront sur les voiles et produiront une infime accélération. Finalement, la pression de tous ces photons fera monter l'orbite de l'engin spatial. La force est minime, seulement environ le poids d'un trombone. Mais au fil du temps, environ un mois après le déploiement de la voile, cette force lèvera le LightSail 2 d’un «montant mesurable» selon la Planetary Society.

Le soleil exerce une pression de radiation sur tous les objets, en particulier dans le système solaire interne. Johannes Kepler a conçu l'idée en 1619 pour expliquer pourquoi les queues de comètes sont toujours tournées vers le Soleil, quelle que soit leur direction. Sans en tenir compte dans la planification de la mission, il peut faire fuir les engins spatiaux. Le vaisseau spatial Viking, par exemple, aurait manqué Mars d'environ 15 000 km (9 300 mi) si la pression de rayonnement n'avait pas été prise en compte.

LightSail 2 est conçu pour tester la faisabilité de la propulsion à voile solaire pour le type de satellite populaire CubeSat. Un CubeSat est un type de satellite de petite taille qui gagne en popularité en raison de sa petite taille et de son faible coût. Ils sont couramment utilisés à des fins de recherche.

La Planetary Society travaille sur le vaisseau spatial Light Sail depuis quelques années maintenant. En 2015, ils ont lancé LightSail 1, un satellite presque identique à LightSail 2. LightSail 1 a connu quelques revers au début de sa mission, mais a été un test réussi du système de déploiement de voile utilisé par les deux satellites.

LightSail 1 a réalisé ce selfie avec ses voiles solaires déployées en juin 2015. Crédit image: The Planetary Society.
LightSail 1 a réalisé ce selfie avec ses voiles solaires déployées en juin 2015. Crédit image: The Planetary Society.

Et avant LightSail 1, il y avait Cosmo 1. Cosmo1 a été lancé en 2005, mais a échoué en raison d’un échec de la fusée russe avec laquelle elle a été lancée. Il est intéressant de noter que Cosmo 1 a été lancé sur une fusée d’un sous-marin russe dans le cadre d’un effort visant à trouver des utilisations pacifiques des ICBM.

L'idée de la voile solaire existe depuis des décennies et la Planetary Society l'a défendue. Dans les années 1970, Louis Friedman, cofondateur de Planetary Society, dirigeait un effort pour la NASA qui envisageait d'envoyer un vaisseau spatial à voile solaire au rendez-vous avec la comète de Halley.

Une illustration du projet de voile solaire de la comète de Halley. Le dessin montre une voile solaire de 850 mètres carrés. Crédit d'image: NASA / JPL-Caltech / Ken Hodges
Une illustration du projet de voile solaire de la comète de Halley. Le dessin montre une voile solaire de 850 mètres carrés. Crédit d'image: NASA / JPL-Caltech / Ken Hodges

Carl Sagan, le chat le plus cool de l’histoire de la science, a également été cofondateur de la Planetary Society. Il a participé au Tonight Show avec Johnny Carson et a présenté un modèle de vaisseau spatial à voile solaire. Vous pouvez regarder le clip ci-dessous, accompagné des commentaires supplémentaires de Bill Nye, un autre membre de la Planetary Society.

Le LightSail 2 a été développé avec des fonds provenant en grande partie de donateurs privés. La Société n’est que cela, une société de bienfaisance, et leur financement provient de leurs membres. Ils disent que le projet LightSail 2 informe déjà les futurs travaux de navigation solaire. Le premier vol du système de lancement spatial (SLS) vers la Lune transportera le vaisseau éclaireur NEA (astéroïde proche de la Terre) de la NASA, et une voile solaire le mènera vers un astéroïde proche de la Terre. La Planetary Society a conclu un accord avec la NASA avec Space Act, ce qui lui permet de partager les données d'un projet.

Illustration d'un vaisseau spatial NEA de la NASA utilisant son voile solaire pour s'approcher d'un astéroïde proche de la Terre. Crédit d'image: NASA
Illustration d'un vaisseau spatial NEA de la NASA utilisant son voile solaire pour s'approcher d'un astéroïde proche de la Terre. Crédit d'image: NASA
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