Principal AstéroïdesOSIRIS-REx a finalement attrapé l'astéroïde Bennu. Laissez l'analyse et le prélèvement d'échantillons commencer!

OSIRIS-REx a finalement attrapé l'astéroïde Bennu. Laissez l'analyse et le prélèvement d'échantillons commencer!

Astéroïdes : OSIRIS-REx a finalement attrapé l'astéroïde Bennu.  Laissez l'analyse et le prélèvement d'échantillons commencer!

La sonde spatiale OSIRIS-REx de la NASA a atteint sa destination et est maintenant en orbite autour de l'astéroïde Bennu. La navette a voyagé pendant plus de deux ans et a couvert plus de 2 milliards de km. Il passera un an en orbite à examiner la surface de l'objet potentiellement dangereux (PHO) avant de s'installer sur un emplacement pour la phase clé de sa mission: un échantillon de retour sur Terre.

OSIRIS-Rex (Origines, interprétation spectrale, identification des ressources, sécurité, Regolith Explorer) sera, en cas de succès, le premier engin spatial américain à restituer un échantillon d'astéroïde sur Terre. La mission de 800 millions de dollars a été lancée en septembre 2016 et, si tout se déroule comme prévu, elle renverra un échantillon sur Terre en septembre 2023. L'échantillon sera petit (60 grammes seulement ou 2, 1 oz), mais cela suffit. pour atteindre les objectifs des missions.

Vous trouverez ci-dessous une série d’images prises par OSIRIS-REx à une distance d’environ 80 km. Ces images constituent un tour complet de l’astéroïde.

Pourquoi la NASA a-t-elle envoyé OSIRIS-REx à Bennu?

La NASA a ciblé Bennu pour son exemple de mission pour un certain nombre de raisons. Tout d’abord, Bennu est vieux, vraiment vieux. Les scientifiques pensent qu'il pourrait être plus ancien que le système solaire lui-même, il y a environ 4, 6 milliards d'années. À cet âge, il détient des indices sur la formation du système solaire, des indices qui ne sont pas disponibles sur Terre en raison de l'activité géologique et des processus vivants de la Terre.

Bennu est également proche de la Terre. Si proche qu'il est considéré comme un objet potentiellement dangereux (PHO), un objet dont l'orbite le rapproche de la Terre et qui est suffisamment grand pour causer de graves dommages s'il frappe. (Détendez-vous. Ils ne le pensent pas.) Son approche la plus proche de la Terre est tous les six ans et il tourne autour du Soleil sur le même plan que la Terre. Sa proximité avec nous en a fait une cible privilégiée pour OSIRIS-REx.

Pour une mission de retour d'échantillon, l'astéroïde doit être de la bonne taille. Trop petit, environ 200 mètres de diamètre ou moins, il tourne si vite que vous ne pouvez pas vous poser dessus. La rotation rapide envoie également de petites roches sur la surface de l'astéroïde s'envolant dans l'espace, ce qui signifie qu'il n'y a rien que l'engin spatial puisse collecter. Bennu mesure presque 500 mètres de diamètre et ne tourne que toutes les 4, 3 heures. Il est plus facile d'atterrir et une fois à la surface, il y aura beaucoup de matière à échantillonner.

Les astéroïdes ont peut-être joué un rôle dans les origines de la vie sur Terre en livrant des molécules organiques à notre planète à ses débuts. Les astronomes ont étudié Bennu de manière intensive à distance et ils savent qu’il s’agit d’un astéroïde carboné ou riche en carbone. Le carbone étant la clé des molécules organiques nécessaires à la vie, la recherche de molécules organiques sur un échantillon de Bennu aiderait à répondre à une question importante concernant l'origine de la vie.

La NASA a choisi Bennu pour une foule d'autres raisons, et vous pouvez lire toutes ces informations ici.

Vous trouverez ci-dessous un aperçu de l’approche du vaisseau spatial à destination de Bennu, d’une distance de 2, 2 millions de km (1, 4 million de miles) à 65 km (40 miles).

Comment OSIRIS-REx va-t-il renvoyer un échantillon sur Terre?

OSIRIS-REx n'est pas pressé. Il passera un an à étudier Bennu en orbite. Il a une belle suite d'instruments pour faire son travail. Il dispose de trois caméras différentes, un altimètre laser qui lui permettra de cartographier la surface de l’astéroïde avec des détails exquis, ce qui facilitera le choix d’un site d’atterrissage. Il comporte trois spectromètres: un visible et infrarouge, un spectromètre thermique et un spectromètre à rayons X.

OSIRIS-REx et ses instruments. Image: NASA / Université de l'Arizona

De nombreux engins spatiaux sont équipés de caméras et de spectromètres. Les altimètres laser sont de plus en plus répandus, mais OSIRIS-REx se concentre principalement sur le retour d'échantillons. Pour ce faire, il dispose d'un équipement spécialisé appelé TAGSAM, ou mécanisme d'acquisition d'échantillons Touch-And-Go. TAGSAM est le cœur de la mission de l’engin spatial. Il se compose d’une tête d’échantillonnage et d’un bras de 3, 35 mètres de long. Le retour d'échantillon fonctionnera comme ceci:

  1. OSIRIS-REx s'approchera lentement de Bennu à une vitesse de seulement 0, 2 mètre par seconde.
  2. L'engin spatial atterrira sur l'astéroïde dans un rayon de 25 mètres du point d'atterrissage choisi
  3. Les caméras commenceront à enregistrer le site d'échantillonnage et ses environs.
  4. Le bras d'échantillonnage entrera en contact avec la surface de Bennu pendant cinq secondes.
  5. Cela dégagera un souffle d'azote liquide qui va attirer la poussière.
  6. La poussière sera capturée dans la tête de l'échantillonneur.
  7. La tête de l'échantillonneur est stockée dans la capsule Sample-Return Capsule (SRC) et OSIRIS-REx retournera sur Terre.
  8. Le SRC se séparera de l’engin spatial et entrera dans l’atmosphère de la Terre pour être collecté au champ de test et d’entraînement de l’Utah.

Ce résumé peut rendre la mission plus simple, mais bien sûr que non. Il faut beaucoup de choses pour que la NASA récupère son échantillon sur Terre. Mais la NASA sont les experts en matière d'atterrissage de vaisseaux spatiaux sur d'autres corps, comme le montre l'atterrissage réussi de l'atterrisseur INSIGHT sur Mars.

Espérons que la NASA aura à nouveau raison, car ce petit échantillon, pesant entre 60 et 2 000 grammes, pourrait apporter de grandes réponses à de grandes questions.

Sources:

  • Communiqué de presse de la NASA: OSIRIS-REx arrive à Bennu
  • Dossier NASA: Pourquoi Bennu? 10 raisons
  • Page d'accueil de la mission OSIRIS-REx de la NASA: Présentation d'OSIRIS-REx
  • Entrée Wikipedia: OSIRIS-REx
  • Entrée Wikipedia: 101955 Bennu
  • Page NASA: Bennu
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