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Nouveau type d'objet découvert?

Astronomie : Nouveau type d'objet découvert?

Crédit image: NRAO / AUI / NSF
Les astronomes du Sweet Briar College et du Laboratoire de recherche navale (LNR) ont détecté une nouvelle source radio puissante et éclatante dont les propriétés uniques suggèrent la découverte d’une nouvelle classe d’objets astronomiques. Les chercheurs ont surveillé le centre de la Voie lactée pendant plusieurs années et ont révélé leurs découvertes dans l'édition du 3 mars 2005 de la revue «Nature».

Le chercheur principal, Scott Hyman, professeur de physique au Sweet Briar College, a déclaré que cette découverte avait été réalisée après avoir analysé quelques observations supplémentaires datant de 2002 fournies par des chercheurs de la Northwestern University. «Nous avons décroché le jackpot!» Dit Hyman en se référant aux observations. "Une image du centre galactique, réalisée en collectant des ondes radioélectriques d'environ 1 mètre de longueur d'onde, a révélé de multiples éclats à partir de la source au cours d'une période de sept heures du 30 septembre au 1er octobre 2002? cinq rafales en fait, et répétant à des intervalles remarquablement constants. "

Hyman, quatre étudiants de Sweet Briar et ses collaborateurs de la LNR, les Drs. Namir Kassim et Joseph Lazio, lors de l’étude du centre galactique en 1998, ont provoqué une émission transitoire de deux sources radio alors que l’équipe a proposé un programme de surveillance continue utilisant le radiotélescope Very Large Array (VLA) de la National Science Foundation au Nouveau-Mexique. . L’observatoire national de radioastronomie, qui gère le VLA, a approuvé le programme. Les données collectées ont jeté les bases de la détection de la nouvelle source radio.

«C’est étonnant, même si le ciel regorge d’objets transitoires émettant à des longueurs d’ondes X et gamma», a souligné le Dr Joseph Lazio, astronome du LNR, «très peu de mesures ont été prises pour rechercher des sursauts radio, souvent plus facile à produire pour les objets astronomiques. "

L’équipe a surveillé le centre galactique à la recherche de nouvelles sources transitoires et de la variabilité dans environ 250 sources connues, mais les cinq rafales provenant de la nouvelle source radio, appelée GCRT J1745-3009, étaient de loin les plus puissantes. Les cinq rafales étaient de même luminosité, chacune durant environ 10 minutes et se produisant toutes les 77 minutes.

La source des rafales est transitoire, a noté Hyman. "Il n'a pas été détecté depuis 2002 ni n'est présent sur les images précédentes."

Bien que la nature exacte de l'objet reste un mystère, les membres de l'équipe estiment actuellement que GCRT J1745-3009 est soit le premier membre d'une nouvelle classe d'objets, soit un mode d'activité inconnu d'une classe source connue.

Un indice important pour comprendre l’origine des rafales radio est que l’émission semble être «cohérente», a déclaré Hyman. «Il existe très peu de classes d'émetteurs cohérents dans l'univers. Masers astronomiques naturels? l'analogue de l'émission laser aux longueurs d'onde hyperfréquences? sont une classe de sources cohérentes, mais celles-ci émettent dans des longueurs d'onde spécifiques. En revanche, les nouvelles impulsions transitoires ont été détectées sur une bande passante relativement importante. "

«En plus de ces propriétés fascinantes, le Dr Paul Ray, astronome de la LNR, et son collègue, le Dr Craig Markwardt du Centre de vol spatial Goddard de la NASA, ont recherché la source d’émission de rayons X mais n’ont trouvé aucune preuve convaincante. "La non-détection de l'émission de rayons X est intrigante", a déclaré Ray. «De nombreuses sources émettant des éruptions transitoires de rayons X, telles que les systèmes d'étoiles binaires à trous noirs, ont également une émission radio associée. Si, lors d'observations ultérieures, une émission de rayons X est définitivement détectée ou exclue, ce sera une aide importante pour la compréhension de la nature de cette source remarquable. "

«Inutile de dire que la découverte de ces transitoires a été très excitante pour nos étudiants», a ajouté Hyman. La participation à ce programme de recherche a inspiré au moins deux étudiants de Hyman? Jennifer Neureuther et Mariana Lazarova? poursuivre des études supérieures en astronomie.

Ce projet a été financé au Sweet Briar College grâce au financement de Research Corporation et de la Jeffress Foundation. La recherche fondamentale en radioastronomie à NRL est soutenue par l’Office of Naval Research.

Hyman et ses collègues du LNR prévoient de continuer à surveiller le centre galactique et à rechercher la source à nouveau avec le VLA et d'autres radiotélescopes et radiotélescopes. Ils développent également (avec Kent Wood de NRL) un modèle qui tente de rendre compte des rafales radio comme un nouveau type d’explosion à partir d’une classe de sources connue sous le nom de «magnétars».

NRL contribue également aux efforts visant à construire le télescope à basse fréquence le plus grand et le plus sensible au monde, appelé Long Wavelength Array (LWA), qui pourrait révolutionner les recherches futures d’autres sources de radio-transitoires. Les plans actuels prévoient que le LWA, développé par le consortium Southwest dirigé par l’Université du Nouveau-Mexique, soit situé au Nouveau-Mexique, non loin de la VLA.

«L’un des principaux avantages de l’observation sur de longues longueurs d’onde radio», a expliqué le Dr Namir Kassim, astronome de la LNR, «que le champ de vision est si grand qu’une seule observation permet de détecter efficacement les phénomènes transitoires. sur une grande région.

"Une fois terminé, le LWA peut révéler des centaines de transitoires radio inconnus jusqu'à présent, dont certains peuvent être des exemples de planètes semblables à Jupiter en orbite autour d'autres étoiles", a ajouté Kassim. Jupiter est l'exemple le plus célèbre d'un passager radio à proximité.

Source originale: Communiqué de presse de la NRAO

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