Principal PerspicacitéLa NASA tente toujours de faire fonctionner à nouveau la taupe d'InSight. Le progrès est lent.

La NASA tente toujours de faire fonctionner à nouveau la taupe d'InSight. Le progrès est lent.

Perspicacité : La NASA tente toujours de faire fonctionner à nouveau la taupe d'InSight.  Le progrès est lent.

L’atterrisseur InSight est sur Mars depuis 213 Sols dans le but de comprendre l’intérieur de la planète rouge. Il est armé d'un sismomètre, d'un capteur de température et de vent et d'autres instruments. Mais son principal instrument, sans doute, est la taupe, ou ensemble de flux de chaleur et de propriétés physiques (HP3). Et la taupe est bloquée depuis un moment maintenant.

La taupe a été mise au point par le DLR (Centre aérospatial allemand) et son travail consiste à se frayer un chemin sous la surface de Mars et à mesurer la chaleur qui provient de l'intérieur de la planète. Cela aidera les scientifiques à comprendre comment s'est formée Mars et si elle s'est formée à partir du même matériau que celui de la Terre et de la Lune.

Mais pour ce faire, il doit pénétrer au moins trois mètres et, idéalement, jusqu'à une profondeur de 5 mètres. Mais la taupe est coincée à environ 30 cm (12 pouces) et ne va pas plus loin. À cette profondeur, il ne peut générer aucune donnée utile.

Les ingénieurs pensaient que la taupe avait heurté un rocher, avait basculé de 15 degrés et était restée coincée. Crédit d'image: NASA / DLR

Au départ, l'équipe InSight pensait que la taupe avait heurté un rocher et était bloquée. Mais après avoir analysé et expérimenté une maquette d'atterrisseur sur un banc d'essai, ils ont trouvé une autre explication: une cavité dans le sol.

Le modèle HP3 dans son banc d'essai à Brême. Crédit d'image: DLR.
Le modèle HP3 dans son banc d'essai à Brême. Crédit d'image: DLR.

La taupe s'appuie sur le frottement avec la roche qui l'entoure pour se frayer un chemin dans le sol, et les ingénieurs ont pensé que la taupe avait créé une cavité autour de soi avec son mouvement de marteau. Sans cette friction, la taupe ne fera que reculer devant le martèlement et rebondir dans le trou plutôt que de pénétrer.

Tilman Spohn, chercheur principal de l'expérience HP 3 à l'institut de recherche planétaire DLR, a déclaré à l'époque: «Nous sommes maintenant certains que l'insuffisance de l'adhérence du sol autour de la taupe est un problème, car les frottements causés par l'environnement Le régolite sous la plus faible attraction gravitationnelle sur Mars est beaucoup plus faible que prévu. ”

Mais ils ne pouvaient pas en être sûrs, car les caméras d'InSight ne peuvent pas voir dans le trou.

L'ensemble de flux de chaleur et de propriétés physiques déployé sur la surface martienne. Crédit d'image: NASA / DLR
L'ensemble de flux de chaleur et de propriétés physiques déployé sur la surface martienne. Crédit d'image: NASA / DLR

Au début du mois de juin, l'équipe InSight a élaboré un plan visant à remettre HP3 sur les rails. Ils ont décidé d'utiliser le bras robotique pour soulever la structure de soutien de la taupe afin de pouvoir voir dans le trou de la taupe.

C'était une opération délicate. Malheureusement, ils ne peuvent pas sortir la taupe du trou, car le bras de l'instrument robotique ne peut pas la saisir. S'ils retirent la taupe par inadvertance, ils n'ont aucun moyen de la replacer dans le trou ou dans un nouveau trou. Ce serait la fin du jeu.

Dans un récent communiqué de presse, la NASA a annoncé qu'elle avait réussi à supprimer la structure de support de la taupe et à la placer de côté.

"Mais pour le moment, toute l'équipe est ravie parce que nous sommes encore plus près de faire bouger la taupe."

Troy Hudson, scientifique et ingénieur InSight

«Nous avons achevé la première étape de notre plan visant à sauver la taupe», a déclaré Troy Hudson, scientifique et ingénieur de la mission InSight au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie. «Nous n'avons pas encore fini. Mais pour le moment, toute l'équipe est ravie parce que nous sommes encore plus près de faire bouger la taupe. "

Maintenant que la structure de support de la taupe a été écartée, la caméra située sur le bras de l'instrument de l'atterrisseur peut voir dans le trou. Et ils ont confirmé ce que soupçonnait l'équipe InSight. Une petite fosse s'est formée autour de la taupe, la privant du frottement nécessaire pour pénétrer plus profondément.

«Les images en provenance de Mars confirment ce que nous avons vu lors de nos essais sur Terre», a déclaré Mattias Grott, responsable de la recherche sur le projet HP 3, du DLR. «Nos calculs étaient corrects: ce sol cohérent se compacte en murs comme le taupe marteau."

Ils ont déjà un plan pour remédier à la situation. Le bras de l'instrument robotique comporte une petite pelle à son extrémité et ils ont l'intention d'utiliser cette pelle pour tapoter le trou et comprimer le sol, en espérant éliminer la cavité.

Même si cela réussit, cependant, la taupe pourrait encore avoir heurté un rocher. Ou il pourrait frapper un rocher en descendant s’il recommence à marteler. La taupe a été conçue pour repousser les petites roches, mais il y a une limite à cela. Un gros rocher peut bloquer sa progression. Le site où la taupe a été placée a été choisi très soigneusement, dans l’espoir d’éviter les gros rochers, mais il n’ya aucun moyen de voir sous terre.

Une analyse et une planification plus minutieuses seront effectuées pendant que l'équipe déterminera la prochaine étape, et cela prendra un certain temps. Une fois que le bras a libéré la structure de support de la taupe, ils se rapprochent de la caméra et ont une vue vraiment nette du trou. Espérons que l'équipe trouvera une solution et que le HP3 pourra mener à bien sa mission.

La NASA a publié un Q & A sur la situation de la taupe et ses tentatives pour résoudre le problème.

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