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Hubble voit des aurores intenses sur Uranus

Astronomie : Hubble voit des aurores intenses sur Uranus
Il s'agit d'une image composite d'Uranus réalisée par Voyager 2 et de deux observations différentes effectuées par Hubble - une pour l'anneau et une pour les aurores. Ces aurores se sont produites dans les latitudes sud de la planète, près du pôle magnétique sud de la planète. Comme Jupiter et Saturne, les atomes d'hydrogène excités par le souffle du vent solaire sont à l'origine des plaques blanches qui brillent sur les deux photos. Crédit: NASA / ESA

La Terre n'a pas d'angle sur les aurores. Vénus, Mars, Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune ont leurs propres versions distinctives. Ceux de Jupiter sont massifs et puissants; Aurores martiennes inégales et faibles.

Les aurores sont causées par des flots de particules chargées telles que des électrons provenant des vents solaires et, dans le cas de Jupiter, des gaz volcaniques vomis par la lune Io. Qu'il s'agisse de particules solaires ou de soufre volcanique, les matériaux sont capturés par de puissants champs magnétiques entourant une planète et dirigés vers la haute atmosphère. Là-bas, les particules interagissent avec les gaz atmosphériques tels que l'oxygène ou l'azote, ce qui entraîne une explosion de lumière spectaculaire. Avec Jupiter, Saturne et Uranus, l'hydrogène excité est responsable du spectacle.

Ces images composites montrent des aurores d'Uranian, que les scientifiques ont vues à travers le Hubble en 2011. Sur l'image de gauche, vous pouvez clairement voir comment les aurores se dressent au-dessus de l'atmosphère plus dense de la planète. Ces photos combinent des images de Hubble réalisées dans les rayons UV et la lumière visible de Hubble avec des photos du disque d'Uranus du Voyager 2 et une troisième image des anneaux de l'observatoire Gemini à Hawaii et au Chili. Les aurores sont situées près du pôle magnétique nord de la planète, créant ainsi ces aurores boréales.
Crédit: NASA, ESA et L. Lamy (Observatoire de Paris, CNRS, CNES)

Les aurores sur Terre, Jupiter et Saturne ont été bien étudiées, mais pas autant sur la planète géante des glaces Uranus. En 2011, le télescope spatial Hubble a pris la toute première image des aurores sur Uranus. Puis, en 2012 et 2014, une équipe de l' Observatoire de Paris a examiné les aurores sous ultraviolets à l'aide du spectrographe imageur de télescope spatial (STIS) installé sur Hubble.

De gauche à droite: Aurores sur Terre (l'ovale de l'aurore sud est vue sur l'Antarctique), Jupiter et Saturne. Dans chaque cas, les anneaux des aurores permanentes sont centrés sur les pôles magnétiques de leurs planètes, qui ne sont pas trop éloignés des pôles géographiques, contrairement à Uranus à l'envers. Crédit: NASA

Deux puissants éclairs de vent solaire voyageant du soleil à Uranus ont alimenté les aurores les plus intenses jamais observées sur la planète au cours de ces années. En observant les aurores au fil du temps, l’équipe a découvert que ces puissantes régions chatoyantes tournent avec la planète. Ils ont également redécouvert les pôles magnétiques d'Uranus, perdus de longue date, qui ont été perdus peu de temps après leur découverte par Voyager 2 en 1986 en raison d'incertitudes de mesure et du fait que la surface de la planète est pratiquement sans relief. Imaginez que vous essayez de trouver les pôles nord et sud d'une boule de choc. Oui quelque chose comme ça.

Sur les deux photos, les aurores ressemblent à des points lumineux ou à des taches inégales. Parce que le champ magnétique d'Uranus est incliné de 59 ° par rapport à son axe de rotation (rappelez-vous, c'est la planète qui tourne sur lui-même!), Les taches aurorales apparaissent loin des pôles géographiques nord et sud de la planète. Ils ont presque l'air aléatoire, mais bien sûr ils ne le sont pas. En 2011, les spots se situent à proximité du pôle magnétique nord de la planète et, en 2012 et 2014, à proximité du pôle magnétique sud - à l'image des aurores sur Terre.

Un affichage auroral peut durer des heures sur notre planète d'origine, mais dans le cas des lumières uraniennes de 2011, elles ont clignoté pendant quelques minutes avant de s'estomper.

Veut en savoir plus? Lisez les résultats de l'équipe en détail ici .

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