Principal AstronomieBonne nouvelle, James Webb est encore à perdre. Mauvaise nouvelle, lancement en 2021

Bonne nouvelle, James Webb est encore à perdre. Mauvaise nouvelle, lancement en 2021

Astronomie : Bonne nouvelle, James Webb est encore à perdre.  Mauvaise nouvelle, lancement en 2021

Lorsqu'il sera déployé dans l'espace, le télescope spatial James Webb (JWST) deviendra le télescope le plus puissant et le plus avancé jamais déployé. Successeur spirituel et scientifique des télescopes spatiaux Hubble , Spitzer et Kepler, cet observatoire utilisera sa suite avancée d'instruments à infrarouge pour se pencher sur l'univers primitif, étudier le système solaire et aider à caractériser les planètes extra-solaires.

Malheureusement, après de nombreux retards, il y a de bonnes et de mauvaises nouvelles concernant cette mission. La bonne nouvelle est que récemment, la Commission d'examen indépendant (IRB) créée par la NASA pour évaluer les progrès du JWST a décidé à l'unanimité de poursuivre les travaux sur le télescope spatial. La mauvaise nouvelle est que la NASA a décidé de repousser la date de lancement - cette fois-ci au 30 mars 2021.

Dans le cadre de son évaluation, la CISR a été créée en avril 2018 pour traiter divers facteurs ayant une incidence sur le calendrier et les performances de Webb. Celles-ci comprenaient les défis techniques et les tâches qui devaient être traités par son contractant principal (Northrop Grumman) avant le lancement de la mission. Un résumé des recommandations du rapport et la réponse de la NASA peuvent être lus ici.

Le télescope spatial Hubble, à gauche, a un miroir de 2, 4 mètres et le télescope spatial James Webb, un miroir de 6, 5 mètres. LUVOIR, non représenté, les neutralisera tous les deux avec un miroir de 15 mètres. Crédit: NASA

Dans le rapport, la CISR a identifié des problèmes techniques, qui, notamment des erreurs humaines, auraient eu un impact considérable sur le calendrier de développement. Comme ils l'ont déclaré dans leur aperçu:

«L'observation selon laquelle il n'existait pas de petits problèmes d'intégration et de test JWST n'avait pas été initialement reconnue par Webb IRB, ce qui peut également être vrai des autres personnes impliquées dans JWST. C'est une observation très importante qui apparaîtra dans les conclusions et recommandations suivantes. Cela est dû à la complexité et à la nature hautement intégrée de l'observatoire. Plus précisément, cela implique, à titre d'exemple, qu'une très petite erreur humaine ou une anomalie de test peut avoir un impact sur le planning par mois et sur le coût par des dizaines de millions de dollars.

L'anomalie mentionnée dans le rapport fait référence aux «lectures anormales» détectées par le télescope lors d'essais de vibrations effectués en décembre 2016. La NASA a réagi en donnant au projet jusqu'à 4 mois de réserve en prolongeant le lancement. fenêtre. Cependant, en 2017, la NASA a encore retardé la fenêtre de lancement de 5 mois, d'octobre 2018 à mars 2019.

Ce délai a été demandé par l’équipe du projet, qui a indiqué qu’elle devait prendre en compte les enseignements tirés du repliement et du déploiement initiaux du pare-soleil de l’observatoire. En février 2018, le Government Accountability Office (GAO) a publié un rapport dans lequel il s'inquiétait des retards supplémentaires et des dépassements de coûts. Peu de temps après, le comité d'examen permanent du JWST a procédé à une évaluation indépendante des tâches restantes.

Le télescope spatial James Webb sera placé dans la chambre historique A du Centre spatial Johnson le 20 juin 2017. Photo: NASA / JSC

En mai 2018, la NASA a publié un communiqué indiquant qu'elle estimait désormais que la fenêtre de lancement serait vers mai 2020. Cependant, elle a choisi d'attendre les conclusions de la CISR et d'examiner les données de l'examen permanent du JWST. Avant de prendre la décision finale. La nouvelle date de lancement a été fixée pour prendre en compte les tests d’environnement et les problèmes de performances de travail sur le pare-soleil et le système de propulsion.

Selon le rapport de la CISR, ce dernier retard entraînera également un dépassement de budget. «En raison de ce retard, le coût total du cycle de vie de Webb pour soutenir la date de lancement de mars 2021 est estimé à 9, 66 milliards de dollars», ont-ils conclu. «L'estimation des coûts de développement à l'appui de la nouvelle date de lancement est de 8, 8 milliards de dollars (en hausse par rapport aux 8 milliards estimés de coûts de développement établis en 2011).

Comme Jim Bridenstine, l'administrateur de la NASA, a indiqué mercredi dans un message adressé au personnel de la NASA à propos du rapport:

Webb est vital pour la prochaine génération de recherche au-delà du télescope spatial Hubble de la NASA. Cela va faire des choses incroyables, des choses que nous n'avions jamais pu faire auparavant, alors que nous scrutons d'autres galaxies et que nous voyons la lumière dès la nuit des temps. En dépit de difficultés majeures, le conseil d’administration et la NASA conviennent à l’unanimité que Webb obtiendra le succès de sa mission grâce à la mise en œuvre des recommandations du conseil d’administration, dont beaucoup sont déjà en cours de réalisation.

En définitive, l'IRB, la SRB et la NASA s'accordent à dire que le télescope spatial James Webb est une mission cruciale qui doit être menée à bien. En plus d'éclaircir un certain nombre de mystères de l'univers - des plus anciennes étoiles et galaxies de l'univers à l'habitabilité des exoplanètes - le JWST complétera et améliorera également les découvertes faites par d'autres missions.

Les instruments optiques et scientifiques combinés du télescope spatial James Webb de la NASA sont retirés du transporteur de télescope spatial pour air, route et mer (STTARS) au siège de la société Northrop Grumman le 8 mars 2018. Crédits: NASA / Chris Gunn

Celles-ci incluent non seulement Hubble et Spitzer, mais également des missions telles que le satellite Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS), lancé en avril dernier. Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la Direction de la mission scientifique de la NASA, a également publié une déclaration à propos du récent rapport:

«Plus nous en apprenons davantage sur notre univers, plus nous réalisons que Webb est essentiel pour répondre à des questions que nous ne savions même pas comment poser lors de la conception de l'engin spatial. Webb est sur le point de répondre à ces questions et vaut la peine d'attendre. Les précieuses recommandations de la CISR soutiennent nos efforts en vue du succès de la mission; nous attendons des avancées scientifiques spectaculaires de la plus haute priorité scientifique de la NASA. ”

Le JWST sera également le premier télescope de ce type, étant plus grand et plus complexe que tout télescope spatial précédent. Des défis ont donc été anticipés dès sa création. En outre, la phase finale comprend certains des travaux les plus difficiles, au cours desquels le télescope de 6, 5 mètres et l’élément de charge utile scientifique sont associés à l’élément spatial pour compléter l’observatoire.

L’équipe scientifique doit également veiller à ce que l’observatoire puisse être replié pour s’adapter à la fusée Ariane 5 qui le lancera dans l’espace. Ils doivent également s'assurer qu'il se déploiera à nouveau une fois qu'il aura atteint l'espace, déploiera son pare-soleil, ses miroirs et son miroir principal. Au-delà de cela, il y a aussi les défis techniques de la construction d'un observatoire complexe qui a été créé ici sur Terre, mais conçu pour fonctionner dans l'espace.

En tant que projet de collaboration entre la NASA, l'Agence spatiale européenne (ESA) et l'Agence spatiale canadienne (ASC), le JWST est également représentatif de la nouvelle ère de la coopération internationale. En tant que tel, personne ne souhaite voir la mission abandonnée si près de l’achèvement. Entre-temps, tout retard permettant des tests supplémentaires ne fera que garantir le succès à long terme.

Bonne chance JWST, nous sommes impatients d'entendre parler de vos premières découvertes!

Lectures supplémentaires: NASA

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