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Les galaxies dans le premier univers sont venues dans tous les goûts

Astronomie : Les galaxies dans le premier univers sont venues dans tous les goûts

À quoi ressemblait l'univers quand il n'avait que 2 à 3 milliards d'années? Les astronomes avaient l'habitude de penser que c'était un endroit assez simple contenant des galaxies relativement petites et jeunes. Les chercheurs réalisent maintenant que la vérité n’est pas si simple. Même l'univers primitif était un endroit extrêmement complexe. Étudier l'univers à ce stade précoce est important pour comprendre comment les galaxies proches de nous ont été assemblées au fil du temps.

Jiasheng Huang (Centre d'astrophysique Harvard-Smithsonian) a déclaré: «Cela ressemble à une soupe aux légumes! Nous détectons des galaxies que nous n'avions jamais imaginées, avec un large éventail de propriétés que nous n'aurions jamais pu voir. ”

«Il devient de plus en plus évident que le jeune univers était un grand zoo avec des animaux de toutes sortes», a déclaré Ivo Labb? (Observatoires de la Carnegie Institution de Washington), auteur principal de l'étude qui a annoncé ce résultat.

À l'aide de la caméra infrarouge embarquée (IRAC) embarquée sur le télescope spatial Spitzer de la NASA, les astronomes ont recherché des galaxies rouges lointaines dans le Hubble Deep Field South, une région du ciel méridien précédemment observée par le télescope spatial Hubble.

Leur recherche a réussi. Les images IRAC montrent environ une douzaine de galaxies très rouges se cachant à des distances de 10 à 12 milliards d'années-lumière. Ces galaxies existaient à l'époque où l'univers n'avait que 1/5 de son âge actuel de 14 milliards d'années. L'analyse a montré que les galaxies présentent une large gamme de propriétés.

«Globalement, nous voyons de jeunes galaxies avec beaucoup de poussière, de jeunes galaxies sans poussière, de vieilles galaxies avec beaucoup de poussière et de vieilles galaxies sans poussière. Il y a autant de variété dans l'univers primitif que nous voyons autour de nous aujourd'hui », a déclaré Labb ?.

L’équipe a été particulièrement surprise de trouver une curieuse race de galaxies jamais vue auparavant à un stade aussi précoce de l’univers, les anciennes galaxies rouges qui avaient complètement cessé de former de nouvelles étoiles. Ces galaxies avaient rapidement formé un grand nombre d'étoiles beaucoup plus tôt dans l'histoire de l'univers, posant la question de savoir ce qui les avait poussées à «mourir» si tôt.

L'existence imprévue de telles galaxies «rouges et mortes» si tôt dans le temps met au défi les théoriciens qui modélisent la formation des galaxies.

"Nous essayons de comprendre comment les galaxies telles que la Voie lactée se sont assemblées et comment elles doivent ressembler à leur apparence actuelle", a déclaré Giovanni Fazio (CfA), co-auteur de l'étude. "Spitzer offre des fonctionnalités que Hubble et d'autres instruments n'offrent pas, nous offrant un moyen unique d'étudier des galaxies très lointaines qui sont finalement devenues les galaxies que nous voyons maintenant autour de nous."

L'étude sera publiée dans un prochain numéro de The Astrophysical Journal Letters.

Ce communiqué de presse est publié conjointement avec les observatoires de la Carnegie Institution de Washington.

Le laboratoire de propulsion par réaction de la NASA à Pasadena, en Californie, gère la mission du télescope spatial Spitzer pour la direction de la mission scientifique de la NASA à Washington. Les activités scientifiques sont menées au Spitzer Science Center de Pasadena, en Californie. Le JPL est une division de l’Institut californien de la technologie de Pasadena.

Le Centre d'astrophysique Harvard-Smithsonian (CfA), dont le siège social est situé à Cambridge, dans le Massachusetts, est une collaboration entre l'observatoire d'astrophysique Smithsonian et l'observatoire du Harvard College. Les scientifiques de la CfA, organisés en six divisions de recherche, étudient l’origine, l’évolution et le destin ultime de l’univers.

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