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Les palourdes fossilisées avaient la preuve d'un impact de météorite à l'intérieur

Terre : Les palourdes fossilisées avaient la preuve d'un impact de météorite à l'intérieur

Lorsqu'un objet extraterrestre frappe la Terre, il envoie des roches en fusion très haut dans l'atmosphère. Ces débris se refroidissent, se recristallisent et retombent sur Terre. On appelle microtektites les petites perles de verre qui se forment au cours de ce processus. Des chercheurs de la Floride ont découvert des microtektites dans des palourdes fossilisées.

Cette histoire commence il y a plus de 10 ans dans une carrière du comté de Sarasota, en Floride. Les murs de cette carrière sont remplis de coquillages fossilisés datant des derniers millions d'années, ce qui constitue un bel enregistrement géologique pour les étudiants. En 2006, des étudiants de l’Université de Floride du Sud travaillaient là-bas. Ils exerçaient des palourdes fossilisées ouvertes et y passaient les sédiments à travers des tamis fins. Ils recherchaient des organismes monocellulaires fossilisés appelés foraminifères benthiques, et une classe extrêmement diversifiée et importante de formes de vie.

Roger Portell, du Musée d'histoire naturelle de Floride, a dirigé les travaux des étudiants sur le terrain. Il leur a dit de chercher le caca sud, ou Mercenaria campechiensis, car ils sont comme des conteneurs de stockage pour les sédiments et les formes de vie plus petites. "La pluie peut laver une grande partie des objets trouvés dans la section d'obus", a déclaré Portell. "Mais s'ils sont pris au piège à l'intérieur de deux grosses soupapes de palourdes, vous capturez toutes ces belles choses."

Le mur de la carrière est rempli de coquillages fossilisés. Cette image montre Mike Meyer lors d’un voyage de fouille dans une carrière en 2006. Crédit image: Mike Meyer
Le mur de la carrière est rempli de coquillages fossilisés. Cette image montre Mike Meyer lors d’un voyage de fouille dans une carrière en 2006. Crédit image: Mike Meyer

Un étudiant, Mike Meyer, a trouvé autre chose à l'intérieur de certaines palourdes: de minuscules boules de verre transparentes, plus petites que les grains de sel.

«Ils se sont vraiment démarqués», a déclaré Meyer, désormais professeur adjoint de science des systèmes terrestres à la Harrisburg University en Pennsylvanie. «Les grains de sable sont des sortes de choses bosselées en forme de pommes de terre. Mais j'ai continué à trouver ces minuscules sphères parfaites.

Meyer était curieux des minuscules sphères et il a sollicité l'aide de la communauté scientifique. Mais ses courriels aux chercheurs n'ont pas aidé. Personne ne pouvait lui dire ce qu'ils étaient. Meyer en conserva 83 dans une boîte pendant 10 ans, jusqu'à ce qu'il ait l'occasion de les examiner à nouveau.

«Ce n'est que quelques années auparavant que j'ai eu du temps libre», a-t-il déclaré. "J'étais comme, " Laisse-moi juste commencer à partir de zéro. "

Il a commencé à analyser les micro-protéines. Il a d'abord analysé leur composition chimique et leurs caractéristiques physiques, puis il les a comparées à des roches volcaniques et à d'autres éléments, tels que la cendre de charbon et d'autres sous-produits industriels. Mais ceux-ci étaient différents et son analyse indiquait une origine extraterrestre.

Esprit = soufflé

«Cela m'a vraiment bouleversé l'esprit», a déclaré Meyer.

Les palourdes fossilisées sont comme des capsules temporelles. Quand ils meurent, les sédiments fins et les particules peuvent s'y coincer. Comme ils sont enterrés dans les archives fossiles au fil du temps, ils sont obligés de fermer. Cela en fait d’excellents conservateurs de leur temps.

Roger Portell, co-auteur de l'étude et responsable de la fouille estivale de 2006 qui a mis au jour les minuscules sphères, a déclaré: «À l'intérieur des palourdes comme celles-ci, nous pouvons trouver des crabes entiers, parfois des squelettes de poissons. C'est un bon moyen de préserver les spécimens.

Mais trouver des microtektites extraterrestres pourrait être plus excitant que de trouver un squelette de poisson.

Meyer pense que ces minuscules sphères proviennent d’un ou de plusieurs impacts de météorites jusque-là inconnus, potentiellement sur ou près de la plate-forme de la Floride, le plateau qui sous-tend la péninsule de Floride.

La plate-forme de la Floride est une caractéristique géologique plate d'où émerge la Floride. Crédit d'image: By Noles1984 - Travail personnel, domaine public, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=8350791
La plate-forme de la Floride est une caractéristique géologique plate d'où émerge la Floride. Crédit d'image: Par Noles1984 Travail personnel, domaine public, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=8350791

En 2006, Meyer et d’autres étudiants ont découvert ces microtektites à quatre profondeurs distinctes. Chacune de ces profondeurs appartient à une période géologique différente. Il est donc un peu bizarre de les trouver ainsi réparties, selon Meyer.

Meyer dit qu'il pourrait y avoir plusieurs explications différentes. «C’est peut-être qu’ils proviennent d’un seul lit de tektite qui a été lavé au cours des millénaires ou cela pourrait être la preuve de nombreux impacts sur la plateforme de la Floride dont nous ne sommes pas au courant, il a dit.

Un gros plan de l'un des microtektites. Ils sont sphériques plutôt que grumeleux comme le sable typique. Crédit: IMAGE BY MEYER ET AL. En météorologie et sciences planétaires

La prochaine étape consiste à dater les micro-protéines. Porter, qui connaît très bien la formation géologique dans laquelle ils ont été trouvés, affirme qu'ils ont probablement 2 à 3 millions d'années, mais ils ne le savent pas encore avec certitude.

Ils utiliseront un processus appelé datation au potassium-argon pour déterminer l'âge des micro-protéines.

Quand un rocher comme celui-ci est fondu, il remet son horloge géologique à zéro. "Le processus de fusion ramène l'horloge à zéro car c'est à ce moment-là que ce rocher, si minuscule, a été créé", a déclaré Meyer. "Avec la recristallisation, l'horloge redémarre, et vous pouvez l'utiliser."

Il y a une autre ride dans cette histoire. Ils contiennent une grande quantité de sodium, ce qui les distingue des autres débris d'impact. Le sel est volatil et, lorsqu'il est éjecté à grande vitesse dans l'atmosphère, il se résume généralement.

Roger Portell, co-auteur et paléontologue au Museum of Natural History de Floride. Image: Kristen Grace / Musée d'histoire naturelle de Floride.
Roger Portell, co-auteur et paléontologue au Museum of Natural History de Floride. Image: Kristen Grace / Musée d'histoire naturelle de Floride.

"Cette teneur élevée en sodium intrigue, car elle suggère un emplacement très proche de l'impact", a déclaré Meyer. «Ou à tout le moins, quel que soit l'impact créé, il a probablement touché une très grande réserve de sels minéraux ou l'océan. Un grand nombre de ces indicateurs indiquent quelque chose proche de la Floride. "

Les deux scientifiques soupçonnent qu'il existe de nombreux autres micro-sites tels que ceux-ci dans des gisements de fossiles marins en Floride. Malheureusement, la carrière dans laquelle ceux-ci ont été découverts est maintenant un lotissement, alors on ne peut plus l'explorer. Mais ils ont demandé à des chasseurs de fossiles amateurs de l'état de garder un œil sur les minuscules sphères.

Plus:

  • Communiqué de presse: Perles cosmiques: des palourdes fossiles contiennent des traces d'anciennes météorites
  • Document de recherche: Un premier rapport sur les microtektites des couches de coquillages du sud-ouest de la Floride
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