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Des preuves pour les planètes autour de Vega

Planètes extrasolaires : Des preuves pour les planètes autour de Vega

Crédit image: PPARC

Les astronomes du Conseil de recherche en physique des particules et en astronomie pensent avoir découvert un système planétaire autour de Vega, l'une des étoiles les plus brillantes du ciel. De plus, le système stellaire semble remarquablement similaire à notre propre système solaire. Jusqu'à présent, ils ont trouvé des preuves d'une planète de la taille de Neptune sur la même orbite que notre propre Neptune. Cela signifie qu'il pourrait y avoir des planètes plus petites et rocheuses plus proches de l'étoile.

Des astronomes aux conseils de recherche en physique des particules et en astronomie Le centre britannique de technologie astronomique (ATC) à l'observatoire royal d'Edimbourg a fourni de nouvelles preuves convaincantes que Vega, l'une des étoiles les plus brillantes du ciel, possède un système planétaire qui ressemble davantage à notre propre système solaire que tout autre découvert à ce jour.

Toutes les centaines de planètes découvertes autour d'autres étoiles sont de très grandes planètes gazeuses (du type Jupiter) en orbite autour de leur étoile. Ceci est très différent de notre propre système solaire. De nouvelles techniques de modélisation informatique ont montré que les observations de la structure d'un disque de poussière faible autour de Vega peuvent être mieux expliquées par une planète semblable à Neptune orbitant à une distance similaire à Neptune dans notre propre système solaire et de masse similaire. La large orbite de la planète semblable à Neptune signifie qu'il y a suffisamment de place à l'intérieur pour de petites planètes rocheuses semblables à la Terre, le Saint Graal, pour les astronomes qui souhaitent savoir si nous sommes seuls dans l'univers.

La modélisation, décrite aujourd'hui (1er décembre 2003) dans The Astrophysical Journal, est basée sur des observations effectuées avec la caméra submillimétrique la plus sensible au monde, SCUBA. La caméra, construite à l'ATC, est exploitée sur le télescope James Clerk Maxwell à Hawaii. L'image SCUBA montre un disque de poussière très froide (-180 degrés centigrades) en orbite autour de l'étoile.

La forme irrégulière du disque indique qu'il est susceptible de contenir des planètes, explique l'astronome Mark Wyatt, l'auteur du document. Bien que nous ne puissions pas observer directement les planètes, elles ont créé des amas dans le disque de poussière autour de l'étoile.

La modélisation suggère que la planète ressemblant à Neptune s'est en réalité formée beaucoup plus près de l'étoile que sa position actuelle. Alors qu'il se déplaçait sur sa large orbite actuelle pendant environ 56 millions d'années, de nombreuses comètes ont été balayées avec lui, ce qui a provoqué la formation d'un disque de poussière.

On pense que le même processus s’est passé dans notre système solaire, a déclaré Wyatt. Neptune a été éloigné du Soleil à cause de la présence de Jupiter en orbite autour de celui-ci. Ainsi, il semble qu’en plus d’une planète semblable à Neptune, Vega puisse également posséder une planète plus massive semblable à Jupiter sur une orbite plus petite.

Le modèle peut être testé de deux manières, comme l'explique Wayne Holland, l'auteur des observations originales. Le modèle prédit que les amas dans le disque pivoteront autour de l'étoile une fois tous les trois cents ans. Si nous prenons plus d'observations après un intervalle de quelques années, nous devrions voir le mouvement des touffes. Le modèle prédit également les détails les plus fins de la densité des disques, ce qui peut être confirmé à l'aide de la prochaine génération de télescopes et de caméras.

Paradoxalement, l'étoile apparaît à peine dans l'image SCUBA car il fait beaucoup trop chaud pour être vu avec ce type de détecteur. Vega est cependant facilement visible à l'œil nu. Il s'agit de la troisième étoile la plus brillante visible sous les latitudes septentrionales. Elle est de couleur blanc bleuâtre. Ce soir, vous pouvez le voir dans l'ouest vers 19 heures.

Faits sur Vega
* Vega est la cinquième étoile la plus brillante du ciel et la troisième plus visible de l'hémisphère Nord.
* Il est à 25 années-lumière du Soleil (1AU est la distance entre la Terre et le Soleil).
* Il a un diamètre trois fois plus grand que le Soleil.
* Il est 58 fois plus lumineux que le soleil.
* Avec Deneb et Altair, Vega forme le triangle d’été.
* Vega est l’étoile la plus brillante de la constellation Lyra, la harpe. La lyre, ou harpe, aurait été inventée par le dieu grec Hermès qui l'a donnée à son demi-frère Apollo. Apollo le donna ensuite à son fils Orphée, le musicien des Argonaughts.
* Vega a été la première étoile à être photographiée. Dans la nuit du 16 au 17 juillet 1850, une photo historique a été prise à l'observatoire de Harvard à l'aide d'un télescope réfracteur de 15 pouces au cours d'une exposition de 100 secondes.

Source originale: Communiqué de presse PPARC

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Carnival of Space # 598