Principal OrionLa construction de la capsule Orion est terminée. Ensuite, il sera envoyé en Floride pour l'assemblage final

La construction de la capsule Orion est terminée. Ensuite, il sera envoyé en Floride pour l'assemblage final

Orion : La construction de la capsule Orion est terminée.  Ensuite, il sera envoyé en Floride pour l'assemblage final

Ces dernières années, la NASA s’est employée à développer la technologie et les composants qui permettront aux astronautes de revenir sur la Lune et d’effectuer la première mission en équipage sur Mars. Ceux-ci incluent le Space Launch System (SLS), qui sera la fusée la plus puissante depuis le Saturn V (qui a amené les astronautes d’Apollo sur la Lune), et le véhicule polyvalent d’équipage (MPCV) Orion.

Au cours des derniers mois, des ingénieurs du site d'assemblage de Michoud, près de la Nouvelle-Orléans, ont terminé de souder ensemble la structure de la capsule (aussi appelée récipient sous pression) de l'Orion qui mènera la mission d'exploration 2 (EM-2). La semaine dernière, le vendredi 24 août, cet appareil à pression a rejoint la capsule Orion qui dirigera l'Exploration Mission-1 (EM-1) au Centre spatial Kennedy en Floride pour commencer le processus d'assemblage final.

La mission d'exploration 1, qui devrait avoir lieu en 2020, consistera à envoyer une capsule Orion non préparée en orbite autour de la Lune, puis à revenir sur Terre. Utilisant la gravité lunaire pour gagner de la vitesse et se propulser à 70 000 km de la Lune et à près d’un demi-million de km de la Terre, cette mission enverra un engin spatial plus loin que jamais dans le système solaire.

La mission d'exploration 2 (EM-2), dont le lancement est prévu en 2023 à bord du SLS nouvellement construit, transportera des astronautes au-delà de la Lune avant de revenir sur Terre. Ce sera la première fois que la NASA lancera une mission avec équipage au-delà de l'orbite terrestre basse (LEO) et constituera un tremplin majeur pour renvoyer les astronautes sur la Lune (pour la première fois depuis 1972) et plus profondément dans le système solaire.

Une fois les travaux terminés à Michoud, l’appareil sous pression qui effectuera l’EM-2 a été chargé dans le dispositif de transport de modules d’équipage, qui protège les modules, les capsules et les engins spatiaux nouvellement assemblés pendant le transport, puis abaissés sur une lourde semi-remorque. remorque pour son trajet de près de 1130 km (700 mi) entre la Nouvelle-Orléans et le centre spatial Kennedy.

Mike Hawes, vice-président de Lockheed Martin et directeur de programme pour Orion, a déclaré dans un communiqué de presse récent de la société:

«C’est formidable de voir la capsule EM-2 arriver au moment même où nous terminons l’assemblage final du module pour équipage EM-1. Nous avons beaucoup appris à construire les précédents appareils à pression et engins spatiaux précédents, et l’engin spatial EM-2 sera le plus performant, le plus rentable et le plus efficace que nous ayons construit.

Le vaisseau spatial Orion de la NASA emmènera les astronautes plus loin que jamais dans l'espace auparavant, en utilisant un module basé sur les véhicules de transfert automatique (ATV) d'Europe. Crédit: NASA

Le récipient à pression Orion, qui est la structure principale du véhicule qui maintiendra une atmosphère sous pression pour les astronautes, est composé de sept grandes pièces en aluminium qui sont soudées ensemble à l’aide d’un procédé de pointe appelé soudage par friction-malaxage. . Ce processus produit des liaisons incroyablement solides en transformant le métal en un état semblable à celui du plastique, puis utilise un outil à goupille rotative pour créer une liaison entre deux composants métalliques.

Cela permet de garantir que la structure du vaisseau spatial Orion est solide, légère et étanche à l'air, élément essentiel des vaisseaux spatiaux de nouvelle génération. Et bien que le processus de construction et d’assemblage de l’Orion ait été un long chemin, le soin supplémentaire que la NASA prend pour préparer leurs capsules leur permettra de protéger leurs astronautes et de résister à la dureté de l’espace.

Matt Wallo, responsable de la production Lockheed Martin Orion chez Michoud, a expliqué:

«Nous apportons tous une attention particulière à cette construction et à cet assemblage, sachant que ce vaisseau spatial ramènera les astronautes sur la Lune pour la première fois en quatre décennies. Il est étonnant de penser qu’un jour prochain, l’équipage va regarder le soleil se lever à l’horizon lunaire à travers les fenêtres de cet appareil à pression. Nous sommes tous humbles et fiers de faire notre part pour l'avenir de l'exploration. "

Les techniciens de Lockheed Martin ont achevé la construction de la première structure de capsule Orion sur le site d'assemblage de la NASA Michoud en Louisiane. Crédit: NASA / PRNewsfot / Lockheed Martin)

La capsule EM-2 se trouve maintenant dans le bâtiment des opérations et de la commande Neil Armstrong, où les techniciens de Lockheed Martin commenceront immédiatement l’assemblage et l’intégration du module de l’équipage EM-2. Cela impliquera de sécuriser le module d'équipage dans un outil d'alignement de précision, où les techniciens commenceront à attacher les composants de la structure principale à l'extérieur du module.

Composés d’aluminium et de titane, ces composants confèrent une résistance structurelle à l’appareil sous pression et confèrent à l’engin spatial sa forme conique. Kent Beringer, responsable EM-2 des opérations de production d'Orion chez Kennedy, a déclaré:

«Flying Orion sur notre nouvelle fusée SLS marque le début d’une nouvelle ère dans l’exploration spatiale. Ce vaisseau spatial Orion et le SLS emmèneront les humains plus loin que jamais dans le système solaire. Ça ne vaut pas mieux que ça.

Avec des missions en équipage sur la Lune et une éventuelle mission sur Mars, les décennies à venir vont certainement être une période passionnante pour la NASA. Il sera témoin de la restauration de la capacité de lancement nationale, des missions au-delà de LEO et du retour à la surface lunaire, ainsi que de la première mission au-delà du système Terre-Lune. Avec l'ESA, Roscosmos et d'autres agences spatiales planifiant également leurs propres missions lunaires avec équipage, l'excitation ne manque pas!

Lectures supplémentaires: Lockheed Martin, NASA, NASA (2), ESA

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