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Les astronautes pourraient utiliser le dispositif ScanMars pour rechercher de l'eau sur Mars

Mars : Les astronautes pourraient utiliser le dispositif ScanMars pour rechercher de l'eau sur Mars

Il existe de solides preuves de l’existence d’eau sur Mars, du moins sous forme gelée aux pôles de la planète. Et une étude plus récente confirme l'existence d'eau liquide au pôle sud. Mais les visiteurs de Mars auront besoin de connaître l'emplacement exact des gisements utilisables dans d'autres lieux martiens. Un radar pénétrant dans le sol appelé ScanMars peut être à la hauteur de la tâche.

Des scientifiques italiens de l'INAF, Planetologia Spaziali et de l'Université de Pérouse, mettent actuellement au point cet appareil. En février 2018, ils ont testé ScanMars dans la région de Dhofar à Oman. Le test faisait partie de la mission AMADEE-18 dirigée par le Forum spatial autrichien. Alessandro Frigeri de l'INAF a présenté les résultats de cet essai lors du Congrès européen des sciences planétaires (EPSC) à Berlin. Le résumé de cette présentation est ici.

ScanMars ressemble beaucoup à un détecteur de métal. Un traîneau contient l'ensemble d'instruments qui entrent en contact avec la surface du sol. Les astronautes déplacent le traîneau avec un long manche. ScanMars détecte les entités souterraines en envoyant et en recevant des impulsions d’ondes radio dans le sol.

Deux astronautes opérant l'appareil ScanMars dans le désert d'Oman. Image: OEWF Forum spatial autrichien

Différentes caractéristiques géologiques souterraines réagissent différemment aux ondes radio et ScanMars construit une image de la sous-surface lors de la collecte des signaux réfléchis. Lors de la mission AMADEE-18 à Dhofar, les astronautes analogiques ont testé l'instrument dans quatre zones présentant des caractéristiques géologiques différentes. ScanMars a détecté le sol à une profondeur de 5 mètres et a collecté 70 000 échos radar couvrant une distance de 1, 4 km.

«La formation des astronautes» est devenue un élément clé de l'expérience. Dr. Alessandro Frigeri, INAF.

"L'élément novateur de ScanMars en ce qui concerne le travail radar sur le terrain commun est que les données ont été acquises par les astronautes analogiques et non par les scientifiques", a déclaré le Dr Frigeri. «Cela signifie que la formation des astronautes est devenue un élément clé de l'expérience». Les astronautes ont appris à utiliser ScanMars dans les locaux du Forum autrichien de l'espace, à Innsbruck. Il s’agit là d’un aspect remarquable de l’outil ScanMars, car l’utilisation de ce type d’équipement est bien en dehors de la formation habituelle d’un astronaute.

Plus important encore, ScanMars a détecté avec succès ce qu’on appelle un wadi, ou lit de rivière sec et saisonnier, au cours des essais à Oman. ScanMars® trouve de l'eau en reconnaissant les structures géologiques souterraines associées à l'eau, plutôt que l'H2O elle-même. En ce sens, le test de AMADEE-18 a été un succès.

"Compte tenu de la découverte récente d'eau liquide sous la surface de Mars, il est très opportun de se tourner vers le développement de techniques que les futurs explorateurs pourraient utiliser pour analyser le sous-sol martien." Dr. Alessandro Frigeri, INAF.

«La qualité des données est très bonne et, même si nous ne sommes pas encore en mesure de distinguer sans ambiguïté la présence d'eau, nous pouvons trouver des structures alluviales qui pourraient guider les futurs astronautes à creuser là où ils sont le plus susceptibles de trouver de l'eau», a déclaré le Dr Frigeri. "Compte tenu de la découverte récente d'eau liquide sous la surface de Mars, il est très opportun de se tourner vers le développement de techniques que les futurs explorateurs pourraient utiliser pour analyser le sous-sol martien."

Des astronautes travaillent dur avec l'appareil ScanMars à Dhofar, en Oman. Image: OEWF Forum spatial autrichien

L'ensemble de l'opération était un exemple de la collaboration de haut niveau requise pour les missions sur Mars. L'expérience ScanMars a nécessité un travail d'équipe minutieux entre une équipe scientifique, une équipe d'exploitation et une équipe de terrain. «Notre mission a englobé différents aspects de l'exploration scientifique et mis en œuvre de nouvelles stratégies et de nouveaux flux de travail pour les membres», a déclaré le Dr Frigeri. «Réussir ces collaborations sera extrêmement précieux pour les futures missions planétaires humaines».

M. Gernot Grümer, directeur administratif du Forum spatial autrichien, a également salué le travail d’équipe derrière la mission. «L’expérience georadar, dans le cadre d’un workflow soigneusement conçu, appelée cascade d’exploration, a été une démonstration remarquable du potentiel de cette méthode. La cascade d'exploration détermine la séquence du moment et du type d'instrument à déployer lors d'une mission humaine sur Mars. Pour les futures missions analogiques et pour les premières missions humaines sur Mars, il s'agissait d'une démonstration importante dans un environnement de terrain d'essai très fidèle », a déclaré le Dr Gernot Grömer.

«… Nous considérons que ScanMars est un succès en raison du volume de nouvelles expériences créées au sein de l'équipe scientifique, de l'équipe des opérations et de l'équipe de terrain.» Dr. Alessandro Frigeri, au Congrès européen des sciences planétaires.

M. Frigeri a également fait l'éloge du travail d'équipe raffiné nécessaire à ce type de mission lorsqu'il a présenté les résultats au Congrès européen des sciences planétaires (EPSC). «L’expérience ScanMars peut être considérée comme un succès, non seulement à cause des données acquises, mais surtout, nous considérons ScanMars comme un succès en raison du volume de nouvelles expériences créées au sein de l’équipe scientifique, de l’équipe des opérations et de l’équipe de terrain."

Sources

  • Communiqué de presse Europlanet
  • Résumé de la mission AMADEE-18, EPSC 2018
  • Mission AMADEE-18
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