Principal MarsD'anciens évents hydrothermaux trouvés sur Mars auraient pu être un berceau pour la vie

D'anciens évents hydrothermaux trouvés sur Mars auraient pu être un berceau pour la vie

Mars : D'anciens évents hydrothermaux trouvés sur Mars auraient pu être un berceau pour la vie

Il est maintenant bien compris que Mars avait jadis un peu d’eau liquide à la surface. En fait, selon une estimation récente, une grande mer dans l'hémisphère sud de Mars contenait autrefois près de 10 fois plus d'eau que l'ensemble des Grands Lacs d'Amérique du Nord réunis. Cette mer existait il y a environ 3, 7 milliards d'années et était située dans la région connue aujourd'hui sous le nom de bassin d'Eridania.

Cependant, une nouvelle étude basée sur les données de Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA a détecté de vastes gisements minéraux au fond de ce bassin, ce qui pourrait être considéré comme une preuve d'anciennes sources thermales. Étant donné que ce type d'activité hydrothermale serait responsable de l'émergence de la vie sur Terre, ces résultats pourraient indiquer que ce bassin abritait autrefois la vie.

L’étude, intitulée «Anciens gisements de fonds marins hydrothermaux dans le bassin d’Eridania sur Mars», a récemment été publiée dans la revue scientifique Nature Communications. L'étude était dirigée par Joseph Michalski du département des sciences de la Terre et du laboratoire de recherche spatiale de l'Université de Hong Kong, aux côtés de chercheurs du Planetary Science Institute, du Natural History Museum de Londres et du Johnson Space Center de la NASA.

On pense que le bassin d'Eridania au sud de Mars a eu une mer il y a environ 3, 7 milliards d'années, les dépôts sur le fond océanique étant probablement dus à l'activité hydrothermale sous-marine. Crédit: NASA

Ensemble, cette équipe internationale a utilisé les données obtenues par le spectromètre de reconnaissance compacte pour Mars (CRISM) du MRO. Depuis que le MRO a atteint Mars en 2006, cet instrument a été largement utilisé pour rechercher des traces de résidus de minéraux se formant en présence d’eau. À cet égard, CRISM était essentiel pour documenter la manière dont les lacs, les étangs et les rivières existaient autrefois à la surface de Mars.

Dans ce cas, il a identifié des gisements minéraux massifs dans le bassin de l'Eridania sur Mars, situé dans une région qui présente une partie de la plus ancienne croûte exposée de la planète rouge. La découverte devrait être un point focal majeur pour les scientifiques cherchant à caractériser l'environnement jadis chaud et humide de Mars. Comme l'a dit Paul Niles du Johnson Space Center de la NASA dans un communiqué de presse récent de la NASA:

«Même si nous ne trouvons jamais la preuve qu'il y a eu de la vie sur Mars, ce site peut nous parler du type d'environnement où la vie a peut-être commencé sur Terre. L'activité volcanique combinée à de l'eau stagnante a fourni des conditions qui étaient probablement similaires à celles qui existaient sur la Terre à peu près au même moment lorsque la vie en bas âge évoluait ici. "

Aujourd'hui, Mars est un endroit froid et sec qui ne connaît aucune activité volcanique. Mais il y a environ 3, 7 milliards d'années, la situation était très différente. À cette époque, Mars possédait des masses d’eau stagnantes et coulantes, mises en évidence par de vastes dépôts fluviatiles et des bassins sédimentaires. Le cratère Gale en est un parfait exemple car il était autrefois un lit de lac majeur. C'est pourquoi il a été choisi comme site d'atterrissage pour le rover Curiosity en 2012.

Illustrer montrant l’origine de certains gisements dans le bassin d’Eridania au sud de Mars, résultant de l’activité hydrothermale des fonds marins il ya plus de 3 milliards d’années. Crédit: NASA

Étant donné que Mars avait à la fois une activité de surface et une activité volcanique, elle aurait également connu une activité hydrothermale. Cela se produit lorsque des bouches volcaniques s’ouvrent dans des plans d’eau stagnants, les remplissant de minéraux hydratés et de chaleur. Sur Terre, qui a encore une croûte active, les preuves de l'activité hydrothermale passée ne peuvent être préservées. Mais sur Mars, où la croûte est solide et l’érosion minime, les preuves ont été préservées.

«Ce site nous raconte une histoire fascinante pour une mer profonde et vivace et un environnement hydrothermal hauturier», a déclaré Niles. Il évoque les environnements hydrothermaux des grands fonds marins sur Terre, similaires aux environnements dans lesquels la vie pourrait être retrouvée sur d'autres mondes - une vie qui n'exige pas une atmosphère agréable ni une surface tempérée, mais uniquement des roches, de la chaleur et de l'eau.

Sur la base de leur étude, les chercheurs estiment que le bassin d'Eridania contenait autrefois environ 210 000 km 3 (50 000 m 3) d'eau. Il s'agit non seulement de neuf fois plus d'eau que de tous les Grands Lacs réunis, mais de la même quantité que de tous les autres lacs et mers de l'ancienne Mars réunis. De plus, la région a également connu des coulées de lave qui existaient après la disparition supposée de la mer.

À partir des données du spectromètre de CRISM, l’équipe a identifié des dépôts de serpentine, de talc et de carbonate. Combinés à la forme et à la texture des couches de substrat rocheux, ils ont conclu que le fond de la mer était ouvert aux fissures volcaniques. En plus d'indiquer que cette région aurait pu abriter la vie, cette étude ajoute à la diversité des environnements humides qui auraient autrefois existé sur Mars.

Un modèle à l'échelle compare le volume d'eau contenu dans les lacs et les mers de la Terre et de Mars à celui estimé dans une ancienne mer d'Eridania. Crédit: Joseph R. Michalski (et al.) / Nature Communications

Entre les traces d'anciens lacs, rivières, nappes phréatiques, deltas, mers et éruptions volcaniques sous la glace, les scientifiques ont maintenant la preuve d'une activité volcanique qui s'est produite sous un plan d'eau permanent (ou sources chaudes) sur Mars. Cela représente également une nouvelle catégorie pour la recherche en astrobiologie et une destination possible pour de futures missions sur la surface martienne.

L’étude de l’activité hydrothermale est également importante dans la recherche de sources d’extraterrestres, comme dans les lunes d’Europa, Encelade, Titan et ailleurs. À l'avenir, les missions robotiques devraient se rendre dans ces mondes afin de culminer sous leurs surfaces glacées, d'étudier leurs plumes ou de s'aventurer dans leurs mers (dans le cas de Titan) pour rechercher les traces révélatrices de formes de vie fondamentales.

L'étude a également une signification au-delà de Mars et pourrait aider à étudier comment la vie a commencé ici sur Terre. À l'heure actuelle, les témoignages les plus anciens de la vie terrestre proviennent de dépôts de fonds marins dont l'origine et l'âge sont similaires à ceux trouvés dans le bassin d'Eridania. Mais comme les archives géologiques de cette période sur Terre sont mal conservées, il a été impossible de déterminer avec exactitude les conditions qui prévalaient à cette époque.

Compte tenu des similitudes entre Mars et la Terre et du fait que ses archives géologiques ont été bien préservées au cours des 3 derniers milliards d'années, les scientifiques peuvent se tourner vers les gisements minéraux et autres preuves pour évaluer comment les processus naturels sur Terre ont permis à la vie de se former et d'évoluer. heures supplémentaires. Cela pourrait également faire progresser notre compréhension de la façon dont toutes les planètes terrestres du système solaire ont évolué au cours de milliards d'années.

Lectures supplémentaires: NASA

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