Principal AstronomieIl y a près de 13 000 ans, un impact de comète met le feu au feu

Il y a près de 13 000 ans, un impact de comète met le feu au feu

Astronomie : Il y a près de 13 000 ans, un impact de comète met le feu au feu

Il y a environ 12 800 ans, la planète Terre a traversé une brève vague de froid qui n'a aucun lien avec aucun âge glaciaire. Pendant des années, des géologues ont fait valoir que cette période était due à un éclatement aérien ou à des fragments de météores (connue sous le nom de théorie de l'impact de Dryas de Younger). On pense que cet événement a provoqué une destruction généralisée et la disparition de la culture Clovis en Amérique du Nord.

Cette théorie est restée controversée depuis qu’elle a été proposée pour la première fois. Cependant, une équipe internationale de scientifiques a récemment découvert des preuves géologiques en Amérique du Sud qui pourraient régler le débat. Dernière indication d'un impact qui s'est produit pendant la période de la limite du Yunger Dryas (YDB), ce cratère indique que les effets de cet événement ont peut-être été plus étendus qu'on ne le pensait auparavant.

L'article qui décrit les résultats de l'équipe a récemment été publié dans la revue Science Reports. L’équipe était dirigée par le paléontologue chilien Mario Pino et comprenait de nombreux géologues du Chili et des États-Unis, ainsi que James Kennett, professeur émérite de géologie à l’Université de Santa Barbara. Comme ils l'indiquent dans leur étude, ce dernier cratère d'impact a été découvert dans la province d'Osorno, dans le sud du Chili.

De nouvelles recherches montrent qu'il y a environ 12 800 ans, 10% de la surface terrestre de la Terre, soit environ 10 millions de kilomètres carrés, était consumée par les incendies. Crédit: Pexels.com.

Comme Kennett l'a noté dans un article récent de The Current (une presse universitaire gérée par UCSB), le cratère aurait entraîné une destruction généralisée caractérisée par la combustion de biomasse, l'extinction de mégafaunes et le refroidissement global. «C’est beaucoup plus extrême que ce que je pensais quand j’ai commencé ce travail», a-t-il déclaré. "Plus le travail a été fait, plus il semble extrême."

La découverte a été rendue possible par un groupe de scientifiques chiliens qui étudiaient les couches de sédiments sur le site paléontologique et archéologique bien connu du Quaternaire, connu sous le nom de Pilauco Bajo. Il y a des années, ces scientifiques ont reconnu des changements dans l'enregistrement des sédiments associés à l'événement d'impact de la YDB.

Celles-ci comprenaient une couche de «noir mat» qui coïncidait avec la disparition de fossiles de mégafauna et d'artéfacts humains datant du Pléistocène (il y a 12 800 ans), ce qui indique un changement radical du climat. C'était une découverte majeure puisque la grande majorité des preuves de l'impact de la BDY ont été découvertes dans l'hémisphère nord.

Cela inclut une découverte antérieure faite par Kennett et une autre équipe de géologues, qui ont découvert un très jeune cratère d'impact mesurant 31 km de diamètre sous la calotte glaciaire du Groenland. Comme il l'explique, cette dernière découverte ajoute au poids de la preuve pour la théorie de l'impact:

«Nous avons identifié la couche YDB aux hautes latitudes de l'hémisphère sud, à près de 41 degrés sud, près de la pointe de l'Amérique du Sud. Il s’agit là d’un élargissement majeur de la portée de l’événement YDB… Le séquençage de ces événements ressemblant à ce qui avait déjà été décrit dans les documents de la YDB pour l’Amérique du Nord et l’Europe occidentale, le groupe a donc décidé d’analyser les mandataires liés à l’impact à la recherche. de la couche YDB. "

Reproduction artistique de l'impacteur Chicxulub frappant l'ancienne Terre, observé par Pterosaur. Crédit: NASA

Cette analyse a révélé la présence de minuscules sphères (sphérules) microscopiques de minéraux supposés se former en présence de températures extrêmement élevées. Les couches contenant ces sphérules présentaient également de fortes concentrations de particules de platine, d'or et de fer que l'on trouve rarement dans la nature.

Encore plus surprenant était la présence inhabituelle de chrome, un élément que l’on ne retrouve dans aucune des sphérules à impact YDB de l’hémisphère Nord. Cela coïncide avec ce qui a été trouvé dans les roches volcaniques provenant des Andes, ce qui indique que les objets cométaires associés à cet impact doivent également avoir frappé dans cette partie de l'Amérique du Sud.

D'autres éléments de preuve que Pino et son équipe ont examinés avaient trait à des indices de perturbation de l'environnement en Amérique du Sud datant de la même période. Ceux-ci comprenaient des échantillons de micro-charbon et de pollen dans la couche d’impact qui indiquaient un événement de brûlage important de la biomasse - le plus important observé depuis des milliers d’années.

Tout cela indique qu'il y a eu un changement brusque et majeur du climat. Cependant, contrairement à ce qui s’est passé dans l’hémisphère Nord, où le climat est devenu soudainement froid et humide, les conditions à Pilauco sont rapidement devenues chaudes et sèches. Un impact qui aurait eu lieu à de nombreux endroits du monde expliquerait cet effet de «bascule» entre les ceintures climatiques zonales.

Vue d'artiste de l'époque du Pléistocène: mammouth laineux, lions des cavernes mangeant un renne, tarpans et rhinocéros laineux. Crédit: Wikipedia Commons / Mauricio Antón

La vitesse à laquelle ce changement a eu lieu s’explique mieux par un impact que par un ralentissement des processus océaniques. Un impact est également une explication plus probable de la disparition de grands animaux originaires d’Amérique du Sud à l’époque du Pléistocène - tels que des paresseux géants, des félins, des mammouths et des gomphothères -.

Cela expliquerait également pourquoi les échantillons fossilisés d'os humains et d'artefacts dans la couche d'impact, qui sont similaires à ceux attribués à la culture Clovis en Amérique du Nord, ont décliné de manière très brutale. Mais comme l'a expliqué Kennett, ce qui est le plus impressionnant à propos de cette découverte est la distance qui la sépare du site bien étudié situé en Amérique du Sud, à environ 6 000 km, ce qui élargit considérablement l'ampleur de l'impact de la découverte:

«Ceci est une preuve supplémentaire que le début du climat du Dryas plus jeune est un événement mondial extrême, avec des conséquences majeures sur la vie animale et la vie humaine à cette époque. Et cette section Pilauco est conforme à cela. "

Reconstruire l’histoire géologique de notre planète est essentiel pour comprendre son évolution dans le temps et ses effets sur l’évolution de la vie sur Terre. Ces connaissances sont également utiles pour déterminer les effets de l’humanité sur la planète au cours de la période la plus récente - communément appelée l’Anthropocène par les géologues.

Lectures supplémentaires: UCSB

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