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Un nouveau record de temps cumulatif dans l'espace de la NASA

Astronomie : Un nouveau record de temps cumulatif dans l'espace de la NASA

La Station spatiale internationale a fourni aux astronautes et aux agences spatiales d’immenses possibilités de recherche au cours des 15 années de fonctionnement. Outre des études portant sur la météorologie, la météorologie spatiale, la science des matériaux et la médecine, les missions à bord de l'ISS nous ont également apporté un éclairage précieux sur la biologie humaine.

Par exemple, des études menées à bord de l'ISS nous ont fourni des informations sur les effets d'une exposition à long terme à la microgravité. Et tout le temps, les astronautes repoussent les limites du temps qu'une personne peut rester en bonne santé dans de telles conditions. Jeff Williams, commandant de l'Expedition 48, est l'un de ces astronautes. Il a récemment établi un nouveau record pour la plupart du temps passé dans l'espace.

Cet exploit record a commencé en 2000, lorsque Williams a passé 10 jours à bord de la navette spatiale Atlantis pour la mission STS-101. À l'époque, la Station spatiale internationale était encore en construction et, en tant qu'ingénieur de vol et astronaute de la mission, Williams avait aidé à préparer la station pour son premier équipage.

Le 24 août 2016, le commandant de la station Jeff Williams a doublé l'astronaute Scott Kelly, également ancien commandant de la station, pendant le plus grand nombre de jours cumulés passés à vivre et à travailler dans l'espace par un astronaute de la NASA. Crédit: NASA

Cela a été suivi en 2006, lorsque Williams a participé à l'expédition 13 vers l'ISS. La station avait considérablement grandi à ce stade avec l’ajout du module de service russe Zvezda, du laboratoire US Destiny et du sas Quest. De nombreuses expériences scientifiques étaient également en cours à cette époque, notamment des études sur l'écoulement capillaire et les effets de la microgravité sur le système nerveux central des astronautes.

Pendant les six mois qu’il a passés à bord de la station, Williams a pu participer à deux autres sorties dans l’espace, organiser des expériences supplémentaires à l’extérieur de la station et remplacer du matériel. Trois ans plus tard, il revenait à la station dans le cadre de l'expédition 21, puis occupait le poste de commandant de l'expédition 22, restant à bord de la station pendant plus d'un an (du 27 mai 2009 au 18 mars 2010).

Au moment du lancement de la capsule Soyouz d'Expedition 48 s au rendez-vous de l'ISS le 7 juillet 2016, Williams avait déjà passé plus de 362 jours dans l'espace. À son retour sur Terre le 6 septembre, il aura passé un total cumulé de 534 jours dans l'espace. Il aura également dépassé le précédent record établi par Scott Kelly, qui avait passé 520 jours dans l'espace au cours de quatre missions.


Portrait d'équipage Expedition 48 avec l'équipage 46S (Jeff Williams, Oleg Skripochka, Aleksei Ovchinin) et l'équipage 47S (Anatoli Ivanishin, Kate Rubins, Takuya Onishi). Crédit: NASA

Mercredi 24 août, la Station spatiale internationale a relevé son orbite avant le départ de Williams . Une fois que lui et deux de ses collègues de mission, Oleg Skripochka et Alexey Ovchinin, se sont désarmés de leur vaisseau spatial Soyouz TMA-20M, ils ont commencé leur descente vers le Kazakhstan et sont arrivés sur Terre environ trois heures et demie plus tard.

L'ancien astronaute Scott Kelly était un bon sportif à propos du passage de ce record, félicitant Williams dans une vidéo réalisée par le Johnson Space Center (voir ci-dessous). Heureusement, Kelly détient toujours le record du plus long vol spatial réalisé par un astronaute de la NASA, qui a duré 340 jours.

Et Williams pourrait ne pas détenir le record très longtemps, car l'astronaute Peggy Whitson devrait le surpasser en 2017 lors de sa prochaine mission (qui débute en novembre prochain). Et comme nous allons plus loin dans l’espace dans les années à venir, avec des missions de plus en plus importantes pour les NEO et Mars, ce record sera probablement battu encore et encore.

Le voyage de la NASA sur Mars. La NASA développe les capacités nécessaires pour envoyer des humains vers un astéroïde d'ici 2025 et Mars dans les années 2030. Crédit: NASA / JPL

En attendant, Williams et son équipage continueront de consacrer leur temps à plusieurs expériences cruciales. Au cours de cette mission, ils ont mené des recherches sur la fonction cardiaque de l'homme, la croissance des plantes en microgravité, et effectué diverses expériences conçues par des étudiants.

Comme toutes les recherches menées à bord de l'ISS, les résultats de cette recherche serviront à améliorer les traitements de santé, auront de nombreuses applications industrielles ici sur Terre et aideront la NASA à planifier sa mission plus loin dans l'espace. Parmi ceux-ci, la mission avec équipage sur Mars proposée par la NASA (qui approche rapidement).

En plus de passer plusieurs mois à zéro g pour le plaisir du voyage, la NASA devra savoir comment leurs astronautes se comporteront de manière équitable lorsqu’ils mèneront des recherches sur la surface de Mars, où la gravité est d’environ 37% de celle de la Terre (0, 376 g à être exact).

Et n'oubliez pas de regarder cette vidéo de Scott Kelly félicitant Williams pour son accomplissement, avec la permission du Johnson Space Center:

Lectures supplémentaires: NASA

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