Principal AstronomieUn pot de Titan pourrait nous apprendre beaucoup de choses sur la vie ici et sur terre

Un pot de Titan pourrait nous apprendre beaucoup de choses sur la vie ici et sur terre

Astronomie : Un pot de Titan pourrait nous apprendre beaucoup de choses sur la vie ici et sur terre

Titan est un monde lointain, exotique et dangereux. Ses températures sont glaciales et la chimie des hydrocarbures ne ressemble à rien du système solaire. Maintenant que la NASA se dirige là-bas, certains chercheurs s’engagent dans la mission en recréant la chimie de Titan dans des bocaux.

En juin, la NASA a annoncé sa mission Dragonfly à Titan. Dragonfly est un quadricoptère (ou octocoptère, selon votre apparence) qui sera lancé en 2026 et qui arrivera sur la plus grande lune de Saturne en 2034. L'objectif général de Dragonfly est de rechercher les éléments constitutifs de la vie. Titan est considéré comme un analogue de la Terre très ancienne, en grande partie à cause de son atmosphère épaisse et de la fluidité des liquides à la surface. Titan peut aussi avoir un océan sous la surface. Les scientifiques pensent que l’étude de la chimie pourrait éclairer l’apparition de la vie sur Terre.

Pour voir ce qu'ils pouvaient apprendre sur la vie possible sur la lune glaciale de Saturne, des chercheurs de la Southern Methodist University ont voulu recréer les propriétés chimiques, atmosphériques et de surface de Titan afin de déterminer si elles pouvaient mener à la vie. Le projet sera dirigé par Tom Runcevski, professeur adjoint de chimie à la SMU. Il est financé par la Welch Foundation, une organisation privée qui finance des recherches chimiques de base.

Dans cette illustration, l'hélicoptère drone Dragonfly est en train de descendre à la surface de Titan. Image: NASA
Dans cette illustration, l'hélicoptère drone Dragonfly est en train de descendre à la surface de Titan. Image: NASA

L'étude consiste en plusieurs cylindres de la taille d'un sommet d'aiguille. En eux, ils prendront ce que nous avons appris de l’atterrisseur Huygens pour recréer les conditions sur Titan. L'idée est de voir quels types de structures se forment dans les pots.

«Titan est un endroit hostile, avec des lacs et des mers de méthane liquide, des pluies et des tempêtes de méthane. Les tempêtes transportent à la surface les molécules organiques produites dans l'atmosphère et, à la surface, seuls le méthane, l'éthane et le propane sont des liquides. Toutes les autres molécules organiques sont sous leur forme solide - ou, comme nous les appellerions sur Terre, des minéraux », a expliqué Runcevski.

"Nous nous intéressons à la composition chimique et à la structure cristalline de ces minéraux organiques, car on pense que les minéraux ont joué un rôle clé dans les origines de la vie sur Terre", a-t-il déclaré. «Par conséquent, nos recherches peuvent aider à évaluer ces possibilités de vie titanéenne étrange« méthanogène ».

Les toutes premières images de la surface de Titan, prises par la sonde Huygens. Crédit d'image: ESA / NASA / JPL / Université de l'Arizona

Selon Runcevski, tout commence par l'eau.

"Nous pouvons recréer ce monde pas à pas dans un cylindre en verre", a-t-il déclaré. «Nous allons d’abord introduire de l’eau qui gèle dans la glace. Deuxièmement, nous recouvrirons cette couche de glace avec de l’éthane qui se liquéfiera en tant que "lake".

C'est la base de l'expérience, mais c'est là que ça pourrait devenir intéressant.

Ils prévoient d'introduire différentes molécules dans les pots pour imiter les précipitations d'hydrocarbures sur Titan. Ensuite, ils augmenteront la température au point que les lacs s'assècheront et que le pot ressemblera à la surface de Titan, puis introduiront la pluie d'hydrocarbures et les différentes molécules qui l'accompagnent. Ensuite, ils peuvent examiner les pots pour voir quels types de structures se sont formés. En variant légèrement les conditions, ils peuvent effectuer plusieurs expériences.

Titan est étrange parce que sa surface est faite de structures organiques. Il n’ya nulle part ailleurs sur Terre que ce type d’expériences puisse être réalisé en dehors d’un laboratoire. Les scientifiques espèrent que tout ce qu’ils apprendront pourra aider Dragonfly à se préparer pour son voyage épique vers la lune glaciale.

Vue de Titan depuis la navette spatiale Huygens descendante le 14 janvier 2005. Photo: ESA / NASA / JPL / Université de l’Arizona.

Il y a eu beaucoup de spéculations sur la vie potentielle sur Titan. Même s’il est glacial, à environ 94 K (-179, 2 C; -290, 5 F), c’est toujours un endroit fascinant du point de vue astrobiologique. C'est en grande partie à cause des liquides qui coulent à sa surface.

Pour autant que nous sachions de notre place ici sur Terre, la vie a besoin d'eau pour exister. C'est parce que la plus petite unité de la vie, la cellule, a besoin d'eau pour remplir ses fonctions. Mais nous ne savons pas s’il est possible qu’un autre type de vie existe, utilisant le méthane ou l’éthane comme liquide, plutôt que l’eau. Certains scientifiques trouvent que l’idée mérite d’être étudiée; un peu caca toute l'idée.

Mais la position moyenne prise par de nombreux scientifiques indique que Titan est un endroit idéal pour étudier les débuts de la Terre, qu’il existe ou non un type de vie aux hydrocarbures.

Une équipe de scientifiques de l'Université Cornell a créé une hypothétique membrane cellulaire pouvant exister sur Titan. Crédit image: Crédit:? James? Stevenson

C'est en grande partie pourquoi la mission Dragonfly est née.

Personne n'est convaincu que nous trouverons la vie sur la surface de Titan, dans son océan sous-marin ou dans les jarfuls conditions créées par Titan dans les laboratoires. Mais nous pouvons trouver des indices importants qui nous aident à comprendre comment nous sommes nés. Nous pourrions également en apprendre davantage sur toutes les exoplanètes que nous étudierons plus en détail dans les années à venir et sur le fait qu'elles puissent ou non abriter la vie.

Sources:

  • Communiqué de presse: Les "Titans in a Jar" de SMU pourraient répondre aux questions clés avant l'exploration spatiale de la NASA
  • Document de recherche: Possibilités de vie méthanogène dans le méthane liquide à la surface de Titan
  • Entrée Wikipedia: Titan
  • L'univers aujourd'hui: la NASA retourne à Titan, le lunaire de Saturne, cette fois avec un quadricoptère à pile nucléaire
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